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El gas detectado en las nubes de Venus podría ser un signo de vida biológica

La vida en el aire en Venus sería inusual, pero quizás no tan extraña como uno podría pensar. El mes pasado, inspirados por los próximos hallazgos de fosfina, la astrónoma del MIT Sara Seager y algunos de los otros coautores de este nuevo estudio publicó un artículo sobre un posible ciclo de vida en Venus que podría sustentar organismos en las nubes venusinas, enfatizando el hecho de que las nubes presentan condiciones más templadas y habitables para la vida. Ella sugiere que la vida en Venus podría existir en gotitas a grandes altitudes que se evaporan y dejan esporas secas colgando en la atmósfera. A diferencia de la Tierra, las nubes de Venus son permanentes, proporcionando un ambiente más estable donde estas esporas se secarían y caerían a altitudes más bajas, se elevarían nuevamente en gotas crecientes en la capa de nubes y se rehidratarían para continuar su ciclo de vida. El objetivo, dice Seager, era ayudar a “tapar un agujero” al pensar en este entorno.

La fosfina en las nubes de Venus fue encontrada por Jane Greaves, científica planetaria de la Universidad de Cardiff, y su equipo. Estudiaron el planeta utilizando el telescopio James Clerk Maxwell (JCMT) en Hawai y el Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA) en Chile. Ambos observan en longitudes de onda submilimétricas que se extienden desde el infrarrojo lejano hasta las microondas, lo que permite a los científicos caracterizar más de cerca la composición química de la atmósfera.

El equipo encontró rastros de fosfina en una concentración de aproximadamente 20 mil millones. Los datos sugieren que el gas está presente en regiones más cercanas al ecuador y en altitudes de unos 55 kilómetros, donde las temperaturas son relativamente frías (alrededor de 30 ° C) y la presión es en realidad similar a la de la Tierra. “Eso sugiere que es parte del patrón de circulación global de la atmósfera, donde el gas se hunde antes de viajar hasta los polos”, dice Greaves.

La fosfina se crea a partir del fósforo con tres átomos de hidrógeno. En la Tierra, se produce principalmente de forma natural por la vida en ecosistemas pobres en oxígeno, dice Clara Sousa-Silva, astrofísica molecular del MIT y coautora del nuevo estudio. “No sabemos por qué la vida en la Tierra produce fosfina, solo que lo hace”, dice. Las bacterias anaeróbicas lo producen en lugares como aguas residuales, pantanos, marismas y campos de arroz, y en los intestinos de la mayoría de los animales. En realidad, es una molécula extremadamente peligrosa para la vida que respira oxígeno.

En ausencia de vida, se necesitan temperaturas excepcionalmente altas y grandes cantidades de energía para producir fosfina (como las condiciones que se encuentran en las profundidades de la atmósfera de Júpiter). En la Tierra también es producto de la actividad industrial humana.

Hasta ahora, los investigadores han descartado cualquier ruta natural conocida para la producción de fosfina en Venus, incluidos los rayos, el vulcanismo o la liberación de meteoritos.

Entonces, ¿de dónde viene la fosfina? Es vida? Greaves y su equipo aún no tienen ni idea. “Todas las teorías son bastante desafiantes”, dice. Podría ser algún tipo de “química exótica” que no se ve en la Tierra, o algunos organismos resistentes capaces de sobrevivir en ambientes muy ácidos en la superficie y calentar el fósforo disponible (aunque eso plantea nuevas preguntas sobre cómo llegó el fósforo allí).

El equipo aún no sabe si el gas realmente se origina en las alturas “templadas” observadas en las nubes de Venus, o si se produce más cerca de la superficie y luego se eleva. Y el análisis del estudio utiliza modelos de comportamiento de la fosfina basados ​​en lo que vemos en la Tierra; podría ser radicalmente diferente en otro planeta. “No estamos diciendo que encontramos vida en Venus”, enfatiza Seager.

Por sí solos, los hallazgos inspiran más interés en Venus. Pero también presentan oportunidades para que los científicos comprendan la posible actividad biológica en otros mundos. “Ahora entendemos que Venus tiene todo que ver con la habitabilidad ”, dice Kane. Aunque Venus es bastante inhóspito hoy en día, “la Tierra y Venus probablemente tuvieron condiciones iniciales muy similares, y trabajos recientes han demostrado que Venus puede haber sido habitable, con océanos de agua líquida en la superficie, hace tan solo mil millones de años”, dice.

En última instancia, los investigadores quieren saber más sobre cómo se distribuye la fosfina en la atmósfera y ver si pueden identificar una fuente más local. Otras observaciones terrestres serían útiles, pero aún están limitadas en lo que pueden observar. “Esperamos que nuestro trabajo motive futuras misiones espaciales que irán a Venus y medirán directamente la atmósfera”, dice Seager.

Desafortunadamente, no hay nuevas misiones a Venus programadas para el futuro. Pero la NASA está debatiendo actualmente dos propuestas—Ambos orbitadores que podrían ayudar en este tipo de investigación. Los nuevos hallazgos podrían ayudar a respaldar el caso para avanzar con uno o ambos.


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