Cómo la Tennis Masters Cup Shanghai cambió el panorama deportivo de China


Durante 50 años, las Nitto ATP Finals han sido un evento histórico en el calendario del ATP Tour. Los grandes campeones del tenis han competido en el torneo, que ha rotado por 14 ciudades diferentes. En 2002, en Shanghai, el torneo se convirtió en el evento deportivo internacional más visto jamás celebrado en China en ese momento.

La ciudad comenzó a albergar un evento en 1996, ese torneo más tarde se conoció como el Heineken Open, que intrigó al gobierno local. “Esto es increíble. Queremos más de este tipo de cosas ”, recuerda Charles Humphrey Smith, Director General / Internacional de Juss Event, que le dijo un funcionario en ese momento.

El gobierno permitió entonces a Juss Events, la empresa de gestión de eventos y deportes más grande de China, presentar una oferta por lo que entonces se llamaba Tennis Masters Cup. La organización estatal tuvo éxito y en 2002, el torneo se celebró en Shanghai por primera vez.

“Es muy raro que un evento actúe como un punto de pivote en el deporte”, dijo Smith. “Para nosotros en Asia, y obviamente para el mundo, organizar la Tennis Masters Cup en 2002 bajo la atenta mirada del mundo del tenis fue un momento decisivo en el tenis, y ha abierto el camino hacia cosas nuevas e increíbles que han hecho crecer tanto a los hombres como a deporte femenino “.

No es frecuente que una ciudad importante cierre su autopista más grande por algo, y mucho menos por un torneo de tenis. Pero Shanghai lo hizo en 2002 para la Tennis Masters Cup. Los organizadores habían construido un escenario sobre el río Huangpu, que atraviesa la ciudad. Los jugadores, escoltados por un equipo de filmación, fueron llevados a ese lugar en The Bund. Miles de policías cerraron todas las rampas que conducían a la zona, pero había un problema: Marat Safin llegaba tarde y la ceremonia estaba siendo filmada para televisión en directo.

“Necesitaba subir a la camioneta con los jugadores para subir al escenario y ellos tenían las chaquetas chinas y todo”, dijo Smith. “Tres minutos es toda una vida cuando se cierra toda una arteria de la ciudad. Finalmente … encontramos a Marat, lo metimos en un auto [and] la carretera todavía estaba cerrada “.

Andre Agassi

Los mejores tenistas del mundo, incluido el No. 1 del mundo Lleyton Hewitt, el ex No. 1 del mundo Andre Agassi y la estrella en ascenso Roger Federer, vestían coloridas chaquetas Tang mientras posaban con Pudong y la Oriental Pearl TV Tower de fondo. Es una imagen icónica que todavía resuena hoy.

Uno de los mayores obstáculos operativos para la primera edición del torneo en Shanghai fue que solo había un estadio en el centro de la ciudad, que necesitaba una renovación significativa. El exdirector del torneo de la Copa Masters de Tenis y presidente de la ATP, Brad Drewett, fue llevado por la ciudad para inspeccionar los estadios con la Comisión de Deportes de Shanghai y Smith. Drewett solía contar la historia de que cuando les mostraron las salas de exhibición recientemente construidas, le dijo a la Comisión de Deportes de Shanghai que los techos eran demasiado bajos. Ellos respondieron que no sería un problema y se aseguraron de que la única sala utilizada para la Tennis Masters Cup 2002 fuera significativamente más alta que todas las demás salas. Después de esa reunión, los funcionarios conectaron a Smith con un arquitecto de Chicago, quien dijo: “No sé quién es usted, pero se supone que debo hacer lo que quiera”.

El Nuevo Centro Internacional de Exposiciones de Shanghai se convirtió en la sede de la Copa Masters de Tenis de 2002. Hewitt vencería a Juan Carlos Ferrero en una emocionante final de cinco sets después de tres horas y 51 minutos frente a casi 10,000 fanáticos.

“El ambiente en ese estadio fue probablemente el mejor que había visto en un evento de tenis porque era íntimo, el sonido era excelente y las condiciones de juego con la cancha de individuales se veían fantásticas en la televisión”, dijo Smith.

Copa Masters de tenis 

Shanghai solo había postulado para realizar el evento durante un año, pero el gobierno supo de inmediato que quería recuperar el torneo.

“Fue un momento de orgullo tanto para el tenis como para el Comité Organizador de Shanghai”, dijo Smith. “El gobierno apretó el botón y dijo: ‘Construyamos un nuevo centro de tenis. No queremos simplemente tener esto. Queremos tener el tenis al más alto nivel para siempre ‘”.

Eso llevó a la construcción del icónico Estadio Qizhong, con su techo en forma de flor de Magnolia con ocho pétalos. El ocho es un número de la suerte en China, y el tema continuó con ocho jugadores individuales, ocho equipos de dobles y octavos vestuarios privados para los jugadores. En 2004, Federer voló a Shanghai para abrir el estadio.

“Lo hizo porque también vio a China como el futuro para él. Es tan querido como cualquier atleta extranjero en China. El tipo ha sido increíble ”, dijo Smith. “Él tomó la decisión por su cuenta de que China era un lugar que quería ser más conocido y comercializado, y ha sido una relación de beneficio mutuo a lo largo de los años”.

Estadio Qizhong

Fue apropiado que cuando la Tennis Masters Cup regresó a Shanghai en 2005, Federer estaba disfrutando de la mejor temporada de su carrera. Llegó al partido por el campeonato con un récord de 81-3 para el año. El suizo aplastó a Gaston Gaudio 6-0, 6-0 en las semifinales y parecía preparado para ganar una final número 25 consecutiva y igualar el histórico 82-3 de John McEnroe en 1984.

En el juego de todos contra todos, Federer había derrotado al No. 12 del mundo David Nalbandian en tres sets. Ganó dos desempates para tomar una ventaja dominante contra el argentino en el partido por el campeonato, acercándose poco a poco a una tercera corona consecutiva de la Copa Masters de Tenis. Pero Nalbandian logró una remontada memorable para triunfar en un desempate en el quinto set para la mayor victoria de su carrera.

“Bromeé durante la ceremonia del trofeo, ‘Roger, no te preocupes, no es tu última final. Vas a ganar muchos torneos, así que déjame quedarme con este ‘”, recordó Nalbandian.

Federer no dejó que el título se le escapara de los dedos en 2006. Después de eliminar a su rival Rafael Nadal en las semifinales, solo perdió siete juegos contra el estadounidense James Blake en el partido por el campeonato.

“No hay nada que pudiera haber hecho. Jugó demasiado bien ”, dijo Blake. “Probablemente me he quedado sin adjetivos para describirlo en la cancha, para hablar de su excelencia. Es simplemente increíble. Lo intensifica aún más en la final. Definitivamente creo que podría haber jugado un poco mejor. Pero para ser perfectamente honesto, no sé si hubiera importado hoy “.

Roger Federer

Federer triunfó una vez más al año siguiente, eliminando a Nadal en los últimos cuatro por segunda temporada consecutiva. El suizo dominó a David Ferrer por el trofeo. Pero en 2008, no logró llegar a las semifinales del evento por primera vez en su séptima aparición. Eso permitió a Novak Djokovic abrirse paso y reclamar su primero de cinco triunfos en el torneo en su último año en Shanghai.

Parte del acuerdo entre los organizadores y la ATP permitía a los organizadores comprar una licencia ATP Masters 1000 después de la salida del final de temporada. Desde 2009, la ciudad ha sido sede del Rolex Shanghai Masters.

Pero fueron los campeonatos de fin de año los que demostraron la viabilidad del mercado no solo para el tenis, sino para los deportes profesionales internacionales. Jonas Bjorkman ganó el título de dobles de la Copa Masters de Tenis de 2006 junto a Max Mirnyi, y compitió en el evento de Shanghai de 2005-08. El sueco recuerda haber visto crecer la cultura a lo largo de los años.

“Es muy singular porque es uno de los pocos lugares donde hay fans haciendo cola en el hotel durante horas solo para obtener esas selfies o autógrafos y luego estarán haciendo cola durante horas en el lugar. Si fallaron algunos jugadores [at the hotel], intentarían atraparlos allí ”, dijo Bjorkman. “Era una atmósfera muy diferente en comparación con otras [Nitto ATP] Finales [locations]… Hacia el final se podía ver realmente cómo todos empezaron a entender más el tenis y se metieron más en él. Fue una gran experiencia estar ahí jugando durante muchos años ”.

Novak Djokovic

El amor de los fanáticos se hizo evidente y todavía resuena hoy. Siempre que el ATP Tour visita China, los fanáticos siempre tienen regalos preparados para muchos jugadores en el sorteo. Los tenistas son estrellas de rock en China. Djokovic quedó impresionado por su apoyo después de levantar el trofeo en 2008.

“Hay tantas cartas y tantos regalos y recuerdos que recibí de los fanáticos chinos”, dijo Djokovic. “No he experimentado eso nunca en mi carrera. Niños, así como adultos, esperándome durante 20, 30 horas, durante la noche. Quiero decir, esto muestra cuánto respeto y aprecio te tienen como individuo “.

Actualmente, no hay un hombre chino dentro del Top 100 del FedEx ATP Rankings. Pero los cinco años de la Tennis Masters Cup en Shanghai provocaron una explosión del tenis en China. El Informe Global de Tenis de la ITF de 2019 afirma que el 22,5% de los tenistas del mundo se encuentran en China.

“Es notable que esto haya abierto el camino para este cambio nacional para el tenis frente al ping pong, bádminton u otros deportes”, dijo Smith. “El tenis es un deporte muy popular en China”.

Agassi hizo su última aparición en la Copa Masters de Tenis en 2005. Aunque el estadounidense solo completó un partido debido a una lesión en el tobillo, el estadounidense vio la importancia de lo que podría significar para el futuro tener el evento en Shanghai.

“Este no es solo un torneo importante”, dijo Agassi. “Es un área importante del mundo, y creo que el juego puede beneficiarse mucho”.

El trofeo Brad Drewett
En 2013, el espectacular trofeo que se presenta cada año al campeón de las Nitto ATP Finals pasó a llamarse Trofeo Brad Drewett, en honor al ex presidente ejecutivo y presidente de la ATP, quien falleció en mayo de ese año después de una batalla contra la enfermedad de la neurona motora. El australiano, que ganó dos títulos ATP Tour y alcanzó el No. 34 del mundo, se desempeñó como Director del Torneo del torneo 2001-2011.

“Brad era único y tenía una muy buena perspectiva desde todos los lados del mundo del tenis”, dijo el ex Director del Torneo Nitto ATP Finals, Andre Silva. “Tuvo una visión y creyó en el evento. Creía que era uno de los eventos más importantes del calendario del tenis y trabajó muy duro para hacer crecer su legado “.

Brad Drewett

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