De primer campeón de Masters a Boot Camp, el Tokyo Triumph de 1970 de Stan Smith


Puede que hayan pasado cincuenta años, pero para Stan Smith los recuerdos de los Pepsi-Cola Masters de 1970 [now named the Nitto ATP Finals] permanezca claro como el cristal: la arena cavernosa y fría, la única bombilla en el vestuario, Jack Kramer liderando a los fanáticos en una interpretación de ‘Feliz cumpleaños’ para conmemorar el cumpleaños número 24 del campeón inaugural, y la carrera frenética desde Tokio para regresar a casa y comenzar entrenamiento básico en el ejército de los Estados Unidos.

Mientras Novak Djokovic y Rafael Nadal se preparan en sus vestuarios personalizados la próxima semana y se dirigen a través del hielo seco hacia la arena principal en The O2 en Londres, sede de las Nitto ATP Finals por última vez, rendirán homenaje a Kramer. , la persona más influyente en el deporte durante más de 60 años. En 1969, Kramer trabajó junto a Philippe Chatrier, el entonces vicepresidente de la Federación Francesa de Tenis, y el primer agente deportivo en tenis, Donald Dell, para elaborar un plan futurista para lo que eventualmente se convertiría en un ATP Tour, 21 años después. y uno de los torneos joya de la corona del deporte, las Nitto ATP Finals.

Durante un período de enorme lucha política, cuando los promotores de circuitos rivales buscaban fichar a los mejores jugadores, Kramer buscó unir el deporte. El gran campeón y ex promotor del tour profesional quería consolidar el juego, darle a cada jugador la oportunidad de ganarse la vida dignamente, no solo a unos pocos, y tomar la decisión de cambiarse al tenis abierto. Entonces, con el respaldo de la BBC, que acordó financiar la cobertura televisiva total que fue transmitida por Fuji Television en Japón, y un patrocinador principal en Pepsi-Cola, el primer torneo de tenis de alto nivel autorizado oficialmente llegó a un mercado en desarrollo, casi 40 años después de las primeras giras profesionales cara a cara por Asia.

Cincuenta años después, Smith le dijo a ATP Tour.com, “Éramos seis, inicialmente, en el primer año, pero luego el número aumentó a ocho jugadores en 1972, poco después de que todos los jugadores se unieran para formar la Asociación de Profesionales del Tenis. (ATP) en Forest Hills [the former venue of the US Open]. Kramer, naturalmente, fue uno de los fundadores de ATP y su primer Director Ejecutivo “.

Cliff Richey, que había liderado el grupo de bonos del Gran Premio de Pepsi-Cola ILTF de 1970, el precursor de la FedEx ATP Race To London, la semana anterior en Estocolmo, llegó a Tokio como una fuerza gastada. “Después de haber jugado 40 semanas ese año, durmió 17 horas al día y visitó a un médico que pensó que tenía hepatitis”, dijo Smith, quien estaba en la quinta posición en el grupo de bonificaciones. “Simplemente estaba exhausto y regresó a su casa en Dallas. Se pidió a John Newcombe, pero Jan Kodes finalmente intervino para formar el grupo de élite “.

Clasificaciones del Gran Premio de Pepsi-Cola ILTF de 1970 / Fondo de bonificación – Top 8
Veinte torneos se clasificaron en tres categorías: Clase A, que comprende los campeonatos de Grand Slam, Clase 1 y Clase 2, para determinar el número de puntos de clasificación disponibles. Además, se dispuso de un fondo de bonificación de 150.000 dólares estadounidenses para los 20 mejores jugadores del circuito del Gran Premio de 1970.

Posición Jugador Puntos Títulos Dinero del premio de bonificación (US $)
1) Cliff Richey (Estados Unidos) 60 2 $ 25 000
2) Arthur Ashe (Estados Unidos) 55 3 $ 17 000
3) Ken Rosewall (AUS) 53 2 $ 15 000
4) Rod Laver (AUS) 51 4 $ 12 000
5) Stan Smith (Estados Unidos) 47 3 $ 10,500
6) Zeljko Franulovic (YUG) 35 1 $ 9.500
7) John Newcombe (AUS) 35 1 $ 8.500
8) Jan Kodes (CZE) 33 1 $ 7.500


Foto: Eiichi Kawatei

“Algunos de mis rivales, que habían llegado a Japón, hicieron una gira por Sapporo y Kioto para jugar partidos de exhibición”, dice Smith. “Recuerdo pasar el rato con Zeljko [Franulovic] y Arthur [Ashe] un poco y visitando el Palacio Imperial. No había forma de que pensara que era el comienzo de algo especial, cuando me paré junto a Ashe, Zeljko, Rod Laver, Ken Rosewall y Kodes en el lobby del Hotel Okura. Escuchamos a Kramer y al presidente de Pepsi-Cola Japón [Russ Mooney], que se sentó frente a las banderas de los Estados Unidos, Australia, Checoslovaquia y Yugoslavia ”.

Todos los días, Smith y los otros jugadores se entrenaron en las canchas de arcilla marrón del Tokyo Lawn Tennis Club, el segundo club más antiguo de Japón. Más tarde llegaron al Metropolitan Gymnasium, escenario del primer campeonato de fin de año, para partidos en una cancha de goma rápida que atraía a casi 10,000 fanáticos cada noche, cortesía de la publicidad en los periódicos y las visitas de Su Alteza Imperial la Princesa Chichibu. Imagínese hoy, los ocho de élite que practican en canchas de césped solo para jugar sus partidos en el interior duro de The O2 en Londres.

“Mesas de caballete y sillas plegables se alineaban a cada lado de la cancha de goma, que estaba conectada y colocada en el medio de la enorme arena”, recuerda Smith sobre el evento del 9 al 15 de diciembre de 1970. “Realmente parecía un tiro -Volver a los tours profesionales. El lugar tampoco tenía calefacción, por lo que los espectadores japoneses estaban envueltos en mantas, abrigos de piel y bufandas para mantenerse calientes. Debió haber sido como sentarse en un refrigerador para ellos. Hasta el día de hoy, todavía recuerdo la bombilla de una sola luz en el vestuario, que solo tenía un pequeño calentador de gas para evitar que nuestros músculos se agarroten mientras nos preparábamos para salir a la cancha “.

Rosewall
Ken Rosewall en acción. Foto: Eiichi Kawatei

Smith se enfrentó al favorito del título, Rosewall, en su penúltimo partido del torneo de todos contra todos el 14 de diciembre, con motivo de su cumpleaños número 24, sabiendo que quien ganara se llevaría el trofeo inaugural. “Mientras serví para el partido, la cancha se vino abajo”, recuerda Smith, quien usó su saque con gran efecto en la cancha de Deuce. “Los ‘músculos’ no continuarían hasta que se arreglara la cancha, así que soportamos una espera de 20 minutos en el vestuario, hasta que se volvió a pegar. Pasé a ganar 6-4, 6-5, cuando se jugó un tie-break de nueve puntos en el 5-5, con un punto de muerte súbita en el cuatro.

“Posteriormente, apareció Kramer y guió a los fans en una interpretación de ‘Feliz cumpleaños’. También recibí un bate de pádel y un ramo de flores. También fue el día en que recibí mi borrador final de notificación y me dijeron que presentara el 16 de diciembre “.

Smith agrega: “Mientras perdí mi último partido con Arthur, que comenzó a las 7 pm, en un tie-break del tercer set al día siguiente, terminé con un récord de 4-1, idéntico al de Laver. Sabía que me había ganado el título en virtud de vencer al ‘Rocket’ [Laver, 4-6, 6-3, 6-4] a principios de semana. Después de haber jugado con Arthur la semana anterior en Estocolmo, también nos unimos para ganar el round-robin de dobles, y después de esa semana en Tokio, definitivamente comencé a sentir que era uno de los mejores jugadores “.

Ashe
Arthur Ashe en acción. Foto: Eiichi Kawatei

Justo cuando había comenzado el circuito de 20 torneos del Gran Premio de 1970, poco antes de Roland Garros, Smith se enteró de que se había llamado a su número de draft, para lo que se convertiría en un período de servicio de dos años y medio en el Ejército de los EE. . Así que mientras recorría el mundo en busca de puntos extra en el circuito de tenis de 1970 para convertirse en uno de los pocos afortunados en competir en Tokio, Smith sabía que pronto sería reclutado. “Estaba en París, durante el Abierto de Francia, cuando leí en el International Herald Tribune que estaban haciendo la lotería y sacando las pelotas de ping pong de la bolsa ”, recuerda Smith, 50 años después. “Lo revisé y vi que la letra ‘S’, para mi apellido, sería una de las últimas en salir de la bolsa. Pero luego me di cuenta de que el número clave para el borrador era mi fecha de nacimiento y eso se tradujo a 23, por lo que definitivamente me llamarían “.

El primer premio para el Pepsi-Cola Masters 1970 fue un cheque por $ 15,000, una fortuna en ese momento, pero nada comparado con los $ 1,564,000 que un campeón invicto se llevará a casa en las Nitto ATP Finals 2020. Pero Smith tuvo poco tiempo para celebrar, ya que se dirigió al aeropuerto de Tokio para tomar un vuelo a la medianoche.

“Llegué a Los Ángeles en la mañana del día 15, llegué a casa en una hora a Pasadena, luego, a la mañana siguiente, tuve que volver a Los Ángeles para ir a la junta de reclutamiento a las 9 de la mañana”, dice Smith, quien ahora es el presidente. del Salón de la Fama del Tenis Internacional. “Hice el examen físico y el tipo que me juró era un graduado de la USC y dijo: ‘Tienes dos opciones: puedes tomar el autobús afuera y llegar a Fort Ord para prepararte para el entrenamiento básico que comenzará el 26 de diciembre, o puedes ir a casa y tener exceso de licencia, pero no te pagarán “.

Smith decidió conducir a casa por Navidad y, de hecho, se presentó en Fort Ord el 27 de diciembre, después de 11 días de licencia sin sueldo.

Mientras el californiano terminó rápidamente su otro premio de Tokio, una botella de Pepsi-Cola, todavía aprecia hasta el día de hoy el pequeño trofeo que le fue presentado en el Metropolitan Gymnasium. “Estoy muy orgulloso de ser el primer ganador del evento Masters, que también se encontraba en una etapa crítica de mi carrera”, dijo Smith. “También me siento orgulloso del hecho de que reunimos a los jugadores para el Tour que tenemos hoy”.

Contenido del 50 aniversario de las Nitto ATP Finals

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