El día que Ice-Borg se derritió en el Madison Square Garden


En el invierno de 1974, un guapo sueco de 18 años con una melena dorada de largos y rizados mechones apareció en el Kooyong Lawn Tennis Club en Melbourne, Australia, para jugar en el Grand Prix Masters de la Unión Comercial de $ 100,000. En ese momento, Suecia no era exactamente conocida por producir talento para el tenis.

Un escritor de Sports Illustrated opinó ese año que Suecia era “un país con una escasa historia atlética, salvo por los vigorosos vikingos con raquetas de nieve”. Pero esta sensación adolescente que se había clasificado para el torneo de Masters de élite de ocho hombres que finaliza la temporada ya era una sensación internacional, una estrella de rock cuyo instrumento era una raqueta Bancroft de madera. Tenía 18 años, pero su currículum ya incluía ocho títulos, incluido uno importante en Roland Garros. La lista de víctimas tempranas de la sensación adolescente se lee como un quién es quién en el deporte: Laver, Vilas, Nastase, Ashe, (Stan) Smith, Rosewall, Panatta, Connors, Kodes, Orantes y más.

El niño no se había clasificado para el Masters por su buena apariencia, o el hecho de que las adolescentes lo acosaban como si fuera el quinto miembro de los Beatles en Wimbledon ese verano. Llegó a su primer Masters con un ridículo 93 victorias en el ATP Tour esa temporada. Su primer nombre, Björn, significa oso en sueco; su último, Borg, significa castillo. Su segundo nombre, Rune, fue un guiño a su padre, un vendedor de ropa que ganó una raqueta de tenis en un torneo de ping-pong y se la dio a su único hijo. Era demasiado pesado, por lo que el joven Björn solía usar las manos para golpear la pelota contra la puerta de su garaje durante horas y horas seguidas.

A los 13, el joven Björn una vez permaneció en la cancha durante más de 11 horas, ganando nueve partidos en un solo día. A los 17, ya había ganado suficiente dinero en el deporte para comprarles a sus padres una casa de verano y una pequeña tienda de comestibles que tenían en la ciudad industrial de Soldertalje. Todo este tiempo, estaba preparándose para calificar para su primer Masters, lo que significaba un mundo para él.

La leyenda sueca, ahora un joven de 64 años si alguna vez hubo uno, participó recientemente en una llamada de Zoom con Roger Federer y Tim Henman, donde reflexionó sobre ese primer Masters y varios otros que recuerda con cariño. “Durante mi tiempo, lo más importante cada año era clasificarme para las Finales ATP, todo el mundo hablaba de ello semana tras semana”, dijo Borg, quien lucía bronce dorado después de unas vacaciones en Egipto, con su impecable peinado de melena bien dividida. cabello gris y un elegante suéter con cuello de pico.

Foto: Getty Images
John McEnroe, Ivan Lendl, Jimmy Connors y Bjorn Borg en el Masters, Madison Square Garden. Foto: Getty Images

“Tenían este tablero enorme con nuestros nombres y puntos (ATP) en cada torneo. Hablamos de ello toda la semana, mes tras mes. Calificar era lo más importante. No me fue muy bien (mi primer año en el Masters), pero estaba feliz de estar allí. Fue algo realmente grande entonces como lo es ahora “.

Borg no logró salir de la fase de todos contra todos de ese primer Masters, pero dejó una profunda impresión en la multitud australiana, New Zealnder Onny Parun 10-8 en el tercero, y perdió un partido difícil ante John Newcombe, luego clasificado. No. 2, en un par de desempates. Pero aún faltaban cosas más importantes y mejores para el chico de los suburbios de Estocolmo.

Al año siguiente, 1975, el torneo se trasladó a su ciudad natal, y venció a Arthur Ashe para enfrentarse a Ilie Nastase en la final, que perdió en sets seguidos. “Jugar en tu país de origen es mucha presión, pero estaba feliz de que las Finales ATP se trasladaran a Suecia”, le dijo Borg a Henman. “Perdí en la final contra Nastase, pero fue algo importante (llegar tan lejos)”.

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Después de un año en Houston, el evento se trasladó al Madison Square Garden de Nueva York durante los siguientes 13 años. “Fue un movimiento brillante jugar allí durante muchos años”, dijo Borg. Jugó algunos de los mejores tenis de su carrera en ese campo contra sus mayores rivales: McEnroe, Connors, Vilas y Lendl. En 1978, Borg llegó a la final del torneo por primera vez, perdiendo ante Connors en un reñido partido de tres sets.

Dos años después, ganó el evento por primera vez. Sports Illustrated lo llamó “el mejor, el más brillante y emocionante torneo de tenis que nadie haya visto”. Borg venció a Connors en el round robin ya McEnroe en las semifinales, ambos en fascinantes desempates en el tercer set. Otros tres partidos de esa semana también se decidieron en los desempates del tercer set.

“Esos cinco partidos que terminaron en desempates, fue un tenis increíble”, recordó Borg. “Fue una gran promoción para las Finales ATP; ayudó mucho al tenis y también a nosotros”.

Vitas Gerulaitis rompió una racha de 16 derrotas consecutivas contra Connors en las semifinales, inspirando una de las mejores citas en la historia del deporte: “Nadie vence a Vitas Gerulaitis 17 veces seguidas”, dijo. Pero Borg lo desmanteló 6-2, 6-2 en la final y de hecho terminó venciendo a Vitas 17 seguidos, terminando su carrera con un récord perfecto de 17-0 contra el luchador neoyorquino. Pero además de ganar el torneo, Borg también perdió la calma en la cancha por primera vez desde su juventud.

Con 3 en el tie-break del tercer set, el pase de derecha de Borg fue señalado como bueno por el juez de línea, pero el árbitro Mike Lugg anuló la decisión, dándole el punto a McEnroe. Con la multitud abucheando y silbando, Borg le suplicó a Lugg que le preguntara al juez de línea sobre la llamada. “Me enojé mucho”, recuerda Borg. “Fui al árbitro, fui bastante amable pero quería algunas respuestas. No me dio la respuesta correcta y recibí una advertencia y luego dos puntos de penalización. Esa fue la única vez en mi carrera que recibí amonestaciones y sanciones. Pero gané el partido de todos modos “.

Borg recordó en la llamada de Zoom por qué este episodio fue tan inusual y memorable para él. “Me suspendieron tres meses cuando tenía 13 años por mal comportamiento y no volví a abrir la boca porque quería jugar al tenis, no quería que me suspendieran de nuevo”, dijo. “Como jugador, te sientes tan frustrado que quieres gritar, pero tienes que mantenerlo dentro. Creo que ese fue probablemente el punto más fuerte de mi juego para hacer eso. Los otros jugadores no tienen idea de cuál es tu emoción; sigue jugando “.

Borg siguió su victoria en el Masters ganando el evento nuevamente en 1981, esta vez venciendo a John McEnroe, José Luis-Clerc, Jimmy Connors y luego a Ivan Lendl en la final. “Estaba feliz de ganar dos veces y esas victorias significan mucho para mí porque son los mejores ocho jugadores del mundo y es difícil clasificar”, dijo Borg a Henman.

Pero nadie, quizás ni siquiera Björn, sabía que 1981 sería su último gran año en el Tour. Se retiró a los 26 años, pero sin duda podría haber aumentado su botín en el Masters y otros torneos si se hubiera quedado en el deporte. Nunca sabremos cuántos títulos más habría ganado Borg, pero durante más de una década, catapultó el deporte a nuevas alturas de popularidad en todo el mundo. Era y sigue siendo como Roger Federer se refirió a él en la reciente llamada de Zoom, “el rey”.

Contenido del 50 aniversario de las Nitto ATP Finals

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