Hace 14 años, Novak advirtió al mundo. ¿Alguien estaba escuchando?


La primera entrega de lo que se ha convertido en una de las grandes rivalidades del deporte se recuerda mejor por lo que sucedió después del partido.

Rafael Nadal, en ese entonces un pantalón capri con cara de bebé y vestido de 20 años con mechones hasta los hombros, lideraba a un joven atrevido llamado Novak Djokovic 6-4, 6-4 en Roland Garros antes de que el serbio se retirara por dolor de espalda. Nadal, el segundo sembrado y campeón defensor ese año, ganó el 58 por ciento de los puntos, pero Djokovic se mantuvo impávido en la conferencia de prensa posterior al partido.

“Creo que tenía el control, todo dependía de mí”, dijo Djokovic. “Incluso con el dolor de espalda, creo que jugué un partido igual con él … No es imbatible, es vencible”.

Más tarde, los periodistas le preguntaron a Nadal si estaba de acuerdo con la afirmación de Djokovic de que él tenía el control del partido, y él sonrió y respondió tímidamente con su característico mentón encogiéndose de hombros: “Oh, sí, no sé, si dice eso, está bien, entonces no es necesario que responda “.

La sala estalló en carcajadas, mitad en respuesta a la tímida despreocupación de Nadal y mitad a la impertinencia de este todavía desconocido joven de 19 años, clasificado No. 63 en el FedEx ATP Rankings. No fue la primera ni la última vez que el mundo subestimó al audaz nativo de Belgrado. Quizás solo él sabía que se convertiría en uno de los grandes rivales de Nadal y la derrota sirvió para motivarlo.

Nacidos con 11 meses de diferencia y tres fronteras de distancia, los jugadores No. 1 y No. 2 del mundo regresan a la misma cancha el domingo, donde comenzó su rivalidad hace 14 años, con la historia en juego. Nadal y Djokovic han evolucionado y cambiado a lo largo de los años.

El bromista juvenil que solía hacerse pasar por Rafa (y muchos otros) ahora es un hombre de familia, mientras que Nadal también ha crecido, despojándose de los pantalones de pirata, si no de sus supersticiones. También ha evolucionado su rivalidad, con Djokovic tomando la delantera últimamente. Después de un comienzo difícil, el jugador de 33 años ha ganado 10 de sus 13 encuentros más recientes desde 2015 y 29 de 55 en total.

Se enfrentaron por última vez hace apenas nueve meses en la ATP Cup, pero eso se siente como hace años con todo lo que ha ocurrido este año. La final del domingo es una para todas las edades, con enormes consecuencias para la historia del deporte. Una victoria de Nadal le daría 20 majors a la edad de 34 años y una parte del récord más codiciado del deporte con su otro rival histórico, Roger Federer, quien ganó su vigésimo título de Grand Slam a los 36 años en el Abierto de Australia 2018.

Pero una victoria para el orgulloso serbio le daría 18 majors, poniéndolo a la distancia de sus dos rivales de cara a su major favorito: el Abierto de Australia. Djokovic ha ganado ese evento en un récord de ocho ocasiones, incluidas cuatro de los últimos seis años.

Con una victoria, el No. 1 del mundo también completaría el doble Grand Slam de Carrera, un logro que eludió al ganador de Roland Garros, Federer, y al campeón del Abierto de Australia, Nadal. ¿El desierto? Comparemos el hecho de que una victoria extendería la temporada casi perfecta de Djokovic al tipo de palačinke, o crepe serbio, que sus padres solían servir en su snack bar en Kopaonik cuando Novak era un niño.

Pero a pesar de todos los hitos llamativos en juego, una victoria para Djokovic no se trataría solo de números. A pesar de llevar un récord de partidos de 37-1 en la temporada a la final, la victoria sería la máxima reivindicación después de un año tumultuoso que incluyó su descalificación del US Open por golpear accidentalmente a una línea con una pelota.

El serbio, que ha ganado solo uno de los siete encuentros con Nadal en Roland Garros, tiene un gran número de seguidores fanáticos, especialmente en los Balcanes, donde es venerado. Pero debido a que emergió después de Federer y Nadal, y debido a que jugó tan bien contra estos dos atletas increíblemente populares, a veces se ha encontrado luchando no solo contra sus oponentes sino también contra la multitud en algunos escenarios.

El hecho de que haya sido subestimado a veces, particularmente al principio de su carrera, aún lo impulsa y es muy consciente de que, a menos que gane más majors que Federer y Nadal, probablemente no será considerado el mejor de todos los tiempos, incluso si mantiene sus récords ATP Head2Head ganadores contra ambos. Una victoria el domingo lo acerca mucho más a apostar su derecho a ser el GOAT del deporte, un título que claramente codicia.

Lo que está en juego para el feroz mallorquín no es menos importante. Court Philippe-Chatrier es la corte de Nadal. Tiene que aguantar el servicio. Djokovic lo reconoció después de su victoria sobre Tsitsipas el viernes.

“Es su ‘maison'”, dijo Djokovic sobre Nadal, refiriéndose a la palabra francesa para casa. “Tendré que estar en mi mejor momento. Jugar con Nadal en Roland Garros es el mayor desafío en nuestro deporte “.

Por su parte, Nadal trató de restar importancia a los comentarios sobre la histórica ocasión del viernes.

“Entiendo estas cosas, y es bueno para el tenis que la gente hable de esto”, dijo Nadal. “Pero estoy viviendo mi propia realidad, y cuando esté terminada y se logre o no, se hablará de ella”.

De hecho, es su propia realidad, pero para un guerrero ferozmente competitivo como Nadal, que le teme a los animales, incluidos los perros, pero poco más, ver a su rival serbio izar La Coupe des Mousquetaires en su ‘maison’ sin duda tendría ganas de entrar en su a casa sólo para encontrar a Novak en pantuflas y albornoz, relajándose en su sillón reclinable favorito, bebiendo un buen rakija serbio.

El español ha vencido a Djokovic dos veces en la final de Roland Garros, en 2012 y 2014, pero niega que esos encuentros lo ayuden el domingo.

“Diferentes circunstancias, diferente tipo de torneo y diferente situación”, dijo Nadal, quien busca su 100ª victoria en Roland Garros el domingo. “No puedo predecir el futuro. Lo único que sé es jugar contra Novak, necesito jugar lo mejor que puedo. Sin jugar mi mejor tenis [the] la situación es muy difícil “.

Uno u otro levantará La Coupe des Mousquetaires el domingo, pero cuando estos guerreros se enfrentan, no es solo el vencedor quien triunfa, todo el deporte gana. El nivel del tenis es siempre sublime y cada hombre compite como un pitbull hambriento luchando por una comida, empujándose unos a otros para cavar un poco más lejos de lo que creían posible. Solo habrá un vencedor en Nadal Djokovic LVI, pero será una victoria para todas las edades que todos podamos saborear.

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