PotchOpen marca el comienzo de una nueva era del tenis sudafricano


El martes, el Potchefstroom de la North West University estaba lleno de emoción. Un joven de 18 años de Sudáfrica estaba enviando ondas de choque a través de las instalaciones de tenis y del ATP Challenger Tour.

La escena estaba preparada. Era una atmósfera eléctrica en una perfecta tarde bañada por el sol en la ciudad universitaria de Potchefstroom. El jugador sudafricano más joven del FedEx ATP Rankings acababa de anotar la mayor victoria de su floreciente carrera.

“¡Vamos!”, Gritó Kholo Montsi. El adolescente dejó escapar un rugido y se golpeó el pecho repetidamente en señal de triunfo, mientras obtenía su primera victoria en el circuito Challenger. Una gran cantidad de energía, entusiasmo y carisma estuvieron en plena exhibición cuando Montsi completó una victoria por 6-4, 6-1 sobre el sexto sembrado Brayden Schnur.

Schnur es un ex No. 92 del mundo, pero su oponente de 18 años no se dejó intimidar. Lejos de ahi. Como dice Montsi, disfrutó de esta oportunidad de poner a prueba su talento en un escenario tan grande.

“Me decía a mí mismo que no tengo nada que perder”, reflexiona Montsi. “Se trataba de aprovechar esta oportunidad y salí y comencé a pelear. Estoy muy feliz”.

Función de reloj:

Fue una experiencia valiosa para la estrella emergente de Sudáfrica, que se embarca en su viaje profesional. Generar confianza frente a los mejores talentos del Challenger Tour es fundamental para cualquier jugador joven, y esa es exactamente la razón por la que Tennis South Africa invirtió en recuperar el circuito.

Este mes marca el regreso del ATP Challenger Tour a Sudáfrica, después de una pausa de ocho años. Ubicada a menos de dos horas al oeste de Johannesburgo (la ciudad más grande del país), Potchefstroom es una conocida ciudad universitaria en la provincia del Noroeste. La semana pasada, el PotchOpen I marcó el primer torneo Challenger del país desde 2013. Y esta semana, será el anfitrión del segundo de los eventos Challenger 80 consecutivos. Con el objetivo de volver a poner a la nación rica en tenis en el mapa, están estableciendo una nueva era en 2021. Todo comienza con brindarles a sus talentos locales oportunidades para madurar y prosperar.

Sudáfrica ha jugado durante mucho tiempo un papel importante en la historia del tenis profesional masculino. Kevin Anderson, Kevin Curren, Wayne Ferreira y Johan Kriek llegaron al Top 5 del FedEx ATP Rankings, mientras que Byron Black, Wayne Black, Raven Klaasen y Kevin Ullyett alcanzaron el Top 10 en el circuito de dobles.

El país recibió a algunos de los mejores del juego durante muchos años, al albergar un evento ATP 250 en Johannesburgo hasta 2011. En el ATP Challenger Tour, el Soweto Open se llevó a cabo hasta 2013 en el histórico Arthur Ashe Tennis Center.

Montsi

Para Montsi, el nativo de Ciudad del Cabo está avanzando desde que apareció en la ATP Cup 2020 como parte del Team Sudáfrica. Fue allí donde se empapó de la atmósfera de clase mundial y aprendió sobre la vida como profesional, mientras disfrutaba de un asiento de primera fila mientras sus compatriotas luchaban contra jugadores como Novak Djokovic y Nick Kyrgios.

Dos de sus compañeros de equipo de la ATP Cup, Raven Klaasen y Ruan Roelofse, también están en Potchefstroom, compitiendo como los mejores sembrados en dobles. Para ellos, poder volver a sus raíces e inspirar a la próxima generación de jugadores sudafricanos es esencial.

“Al llegar como junior, tienes grandes aspiraciones de competir en la cima”, dijo Klaasen. “Cuando puedes ver este nivel de tenis frente a ti en tu país de origen, siembra una semilla de adónde podrías llegar algún día con tus sueños. Obtener esta exposición es valioso para los jugadores más jóvenes”.

“Para mí, se trata de predicar con el ejemplo”, agregó Roelofse. “Ser profesional dentro y fuera de la cancha y hacer que los niños se entusiasmen con el tenis y quieran ser como nosotros. Esto es lo que estamos tratando de lograr”.

El CEO de Tennis South Africa, Richard Glover, se sentó con ATPTour.com para discutir el regreso del ATP Challenger Tour y el futuro del deporte en su país …

¿Cuál espera que sea el impacto de estos torneos Challenger, a medida que el tenis sudafricano sigue creciendo y desarrollándose?

A lo largo de las décadas, Sudáfrica siempre ha sido una nación tenística vibrante. Pero uno de los mayores desafíos ha sido nuestra ubicación. Geográficamente, estamos en el extremo sur de África, por lo que estamos muy lejos del resto del mundo del tenis. Ese ha sido un problema real para el crecimiento del deporte en este país.

Poder albergar Challenger 80 consecutivos, como lo hemos hecho estas dos últimas semanas, es enorme para el tenis masculino en el país. Fundamentalmente, les da a nuestras estrellas emergentes la capacidad de jugar tenis internacional de buena calidad en condiciones de casa. Esa es una gran ventaja y un buen trampolín para nuestras estrellas en ascenso.

Miras a alguien como el joven Kholo Montsi, un joven de 18 años en el que tenemos grandes esperanzas en el futuro. Ganó su partido de primera ronda aquí para su primera victoria ATP Challenger. Creo que es un gran ejemplo de trampolín para un joven que busca triunfar como jugador profesional.

Después de tantos años, ¿qué tan orgulloso estás de tener el tenis Challenger de regreso en Sudáfrica?

En un momento, debido a COVID, no estábamos seguros de poder organizar estos dos eventos consecutivos. Así que es un alivio poder hacerlo. Creo que mucha gente no comprende el calibre y el nivel del tenis que se juega en el ATP Challenger Tour. Estos son algunos atletas destacados que compiten en este nivel. Me ha impresionado la calidad del tenis. Realmente hay algunas estrellas futuras aquí. Estos torneos pueden lanzar las carreras no solo de los jugadores sudafricanos, sino también de los de todo el mundo. Estoy muy orgulloso de tener de vuelta el tenis Challenger.

¿Cuál es la visión a largo plazo del tenis en Sudáfrica y cómo juegan un papel estos torneos?

Desde la perspectiva de Tennis South Africa, lo que estamos ocupados en este momento es realmente tratar de fortalecer los cimientos del deporte. Es decir, aumentar la participación. Hemos logrado traer varios patrocinadores al deporte, lo cual es importante ya que buscamos seguir invirtiendo en torneos. Obviamente, albergar torneos internacionales es el pilar fundamental.

Creo que, refiriéndome nuevamente a Kholo Montsi, ha sido noticia en Sudáfrica después de ganar su primer partido en el ATP Challenger Tour. Es genial para un deporte como el tenis, ya que competimos contra muchos otros deportes para llamar la atención y llamar la atención. Pero no olvidemos a alguien como Raven Klaasen, que es un jugador de dobles ATP Top 20. Desafortunadamente, debido a COVID no pudo viajar al Abierto de Australia, pero decidió apoyar a su tenis local y jugar en el Challenger, lo cual es fantástico. En general, ha sido un primer paso muy positivo, pero hay mucho trabajo por hacer. Queremos traer aún más eventos internacionales, aún más ATP Challengers y, en última instancia, un ATP 250 al país. Si hacemos eso y cuando lo hagamos, creo que realmente podemos decir que el tenis en Sudáfrica está de vuelta en el mapa.

¿Cómo pueden estos torneos inspirar a otras naciones africanas a desarrollar sus programas de tenis y entrar en el panorama profesional?

Hay mucho potencial atlético sin explotar en África. Lo ves en muchos otros deportes, pero ¿por qué no en el tenis? Existe un enorme potencial de crecimiento por esa razón. No puedo decir qué es lo mejor para otros países africanos, porque todos son diferentes y también tienen sus desafíos y ventajas únicos.

Pero desde nuestra perspectiva, lo que hemos visto al tratar de hacer crecer el tenis en este país es que hay algunos principios fundamentales que es necesario implementar. Si lo hace, creo que puede crecer. Debes tener una visión clara de hacia dónde quieres llevar el deporte. Y tener un plan para respaldar esa visión. Debe estar respaldado por una buena gobernanza y principios y, en última instancia, mostrar signos de progreso. Creo que esas son las herramientas fundamentales para hacer crecer el deporte en África.

El Soweto Open fue un torneo tan icónico en el Challenger Tour. ¿Estás pensando en traerlo de vuelta en el futuro?

Creo que definitivamente nos gustaría traerlo de vuelta en algún momento. Es un evento icónico, que se lleva a cabo en el Arthur Ashe Tennis Center en Soweto. Arthur Ashe tiene una profunda conexión e historia dentro de este país. Creo que es algo que buscaríamos traer de vuelta en el futuro.



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