Cuando se trata de inflación, ¿cuánta fortaleza tiene la Fed?


El autor es el investigador principal Paul A Volcker de economía internacional en el Consejo de Relaciones Exteriores.

De todas las grandes instituciones de Estados Unidos, pocas han florecido en medio de la adversidad como la Reserva Federal. El destartalado sistema electoral estadounidense, el policía violenta, la medios polarizados, la empresas de tecnología superpoderosas – todos vienen por una censura justificada. Pero la Fed ha navegado por crisis financieras, asaltos trumpianos y la pandemia. Ha emergido con una inflación tolerablemente estable, su independencia sin concesiones y el dólar seguro en su condición de moneda de reserva mundial.

Este es el contexto en el que evaluar el próximo desafío de la Fed: el peligro de una resurgimiento de la inflación. Después de un cuarto de siglo en el que la inflación subyacente, excluidos los alimentos y la energía volátiles, ha tendido a no alcanzar el objetivo del 2% de la Fed, los precios ahora amenazan con subir más rápido de lo deseado. Si la Fed permite que esto irse de la mano – y la tasa se acelera en el rango del 3 al 4 por ciento – las consecuencias podrían ser disruptivas a nivel mundial.

El banco central, tratando de ponerse al día, tendría que aumentar el costo de los préstamos. Los mercados financieros caerían. Las empresas apalancadas irían a la quiebra. Un dólar fuerte golpearía a las economías emergentes que tienen deudas denominadas en dólares y ganancias en otra cosa.

La charla sobre la inflación comenzó hace seis meses y se ha vuelto cada vez más fuerte. Los $ 900 mil millones de Donald Trump Estímulo de diciembre ha sido amplificado por Biden $ 1,9 billones Paquete de marzo, con conversaciones sobre dos proyectos de ley de gastos audaces por venir. Mientras tanto, en el sector privado, la alta tasa de ahorro personal, una señal de alerta, porque podría presagiar un gran gasto en el futuro, ha seguido aumentando. Antes de la pandemia, flotaba poco más del 7 por ciento. En diciembre pasado fue del 13,5 por ciento. En el primer trimestre de este año, promedió el 20,5 por ciento. Millones de estadounidenses recién vacunados están sentados sobre una montaña de polvo seco que podría encender la economía.

Además, los cambios en otros lugares han dañado los cortafuegos. La pandemia ha hundido a algunas empresas, comprometiendo la capacidad de la economía para satisfacer la creciente demanda. Las tensiones comerciales han debilitado la capacidad de la globalización para moderar los precios. Las medidas cautelares de Buy America del presidente Joe Biden, su ánimo de los sindicatos y su manejar Mejorar las condiciones para los trabajadores de conciertos podría hacer subir los costos. Mientras tanto, la pandemia ha transformado los hábitos de consumo. Hasta que las empresas se ajusten, pueden producirse cuellos de botella inflacionarios.

En este punto, las palomas objetarán que el desempleo sigue siendo elevado, por lo que los empleadores pueden aumentar fácilmente la producción para satisfacer la demanda adicional. Pero los trabajadores disponibles no están necesariamente en los lugares o sectores adecuados. La Fed de Filadelfia informes que el 45 por ciento de las empresas manufactureras tienen vacantes que no se han llenado durante tres meses o más. Según iCIMS, una agencia de contratación, las vacantes fueron arriba 22 por ciento en el primer trimestre, pero las solicitudes bajaron un 23 por ciento.

En resumen, una ruptura de la inflación no es inevitable: el ligero aumento del desempleo. reportado en Friday apoya el argumento de las palomas sobre la holgura del mercado laboral. Pero los riesgos son importantes. Mucho depende de si la Fed está lista para reaccionar con firmeza si los precios aumentan. Y esto nos lleva a la segunda parte de la discusión sobre inflación. Los críticos de la Fed aducen tres razones por las que puede carecer de la fortaleza para responder.

Primero, la Fed ha enturbiado su compromiso con su objetivo de inflación. Para equilibrar las bajas de inflación del pasado, ahora quiere sobrepasar la marca del 2 por ciento durante un período no especificado. Dado que la política monetaria funciona con retraso, esta actitud de esperar y ver podría significar que las subidas de tipos lleguen demasiado tarde para amortiguar las subidas de precios antes de que adquieran impulso.

Si la inflación se acelera más allá del 3 por ciento, es de esperar que la Fed responda rápidamente. Después de todo, las dos últimas décadas de baja inflación han raramente implicó incumplir el objetivo del 2% en más de un punto porcentual. Pero la segunda preocupación de los críticos es que la Fed puede juzgar que un aumento de la inflación es temporal, un problema que se corregirá una vez que los trabajadores se trasladen a nuevos sectores y las empresas se ajusten. Si esto es incorrecto, la inflación tendrá espacio para atrincherarse aún más.

Esto conduce a la tercera preocupación más básica. A pesar de la precisión engañosa de sus pronósticos, los banqueros centrales toman decisiones bajo incertidumbre y son inevitablemente políticos. Su independencia no existe en el aislamiento de una torre de marfil, sino en un programa de comparecencias en el Congreso, reuniones con funcionarios de la administración y, no obstante, la voluntad de decidir que a veces se justifican tasas de interés más altas a pesar del costo a corto plazo. A un ejército de observadores profesionales de la Fed le encanta especular que los banqueros centrales carecen de la agudeza para emitir este juicio. Algunos incluso susurran que el presidente de la Fed, Jay Powell, un republicano, puede pecar de dinero fácil para asegurar su reelección por un presidente demócrata.

Es un juego de salón duradero porque ninguna de las partes puede conocer la respuesta de antemano. El entusiasmo por las criptomonedas atestigua la sospecha de que la Fed permitirá que la inflación se dispare. Pero la última vez que se demostró que los escépticos tenían razón fue en la década de 1970, y la advertencia de esa década está grabada en la memoria de todos los banqueros centrales. Quizás, medio siglo después, deberíamos abrazar la posibilidad de que ciertas instituciones estadounidenses sean realmente fiables. El pasado, al menos a veces, puede servir de guía para el futuro. Parece muy probable que se produzca un aumento repentino de la inflación. Una Fed supina no lo hace.

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