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En mayo pasado, yo dijo lo siguiente:

La navaja de Occam también se aplica a la teoría de liberación de laboratorio. Sabemos que docenas de epidemias se deben a virus que saltan de animales a humanos sin que haya ningún “laboratorio” involucrado. ¿Por qué construir una teoría completamente nueva para esta epidemia?

. . . En realidad, el PCCh se vería mucho mejor (en un sentido ético) si el virus se escapara accidentalmente de un laboratorio que realiza una investigación científica válida y útil, en lugar de los repugnantes “mercados húmedos” que el PCCh se negó a cerrar. . . .

Por supuesto, es ciertamente posible que el virus se haya escapado de un laboratorio durante la investigación sobre los coronavirus de murciélagos. Realmente no me importa.

En retrospectiva, ese no fue mi mejor momento. Quise decir que no me importa en un sentido ético, y sigo manteniendo ese punto de vista. Pero el tuit de Yglesias plantea un tema interesante. Si fue una fuga de laboratorio, ¿cuáles son las implicaciones de política pública, si las hay? Y no sé cómo responder a esa pregunta.

A lo largo de los años, he argumentado que cosas como la guerra nuclear accidental y el bioterrorismo eran amenazas mucho mayores que el calentamiento global. (Y veo el calentamiento global como una amenaza bastante grande). Pero no sé lo suficiente sobre ciencia para saber cómo deberían responder los políticos al riesgo del bioterrorismo.

Sin embargo, sé más sobre ciencia que hace dos años. Como analogía, antes de 2009 pensé que los políticos occidentales sabían cómo manejar el problema del límite inferior cero para Tasas de interés. En 2009, descubrí que no lo sabían, o al menos no había una masa crítica que supiera qué hacer. De manera similar, el año pasado descubrí que estábamos mucho menos preparados para una pandemia de lo que pensaba. De hecho, mi percepción de nuestra preparación parece caer casi día a día, ya que recientemente descubrí nuestra incapacidad para entregar una vacuna al público que ya ha sido inventado, probado, fabricado y distribuido a los estados.

En el pasado, las personas que saben más que yo me dijeron que no me preocupara por el bioterrorismo. Pero sus argumentos no fueron persuasivos. Ahora no tengo ninguna confianza en el sistema de salud pública. No veo ninguna razón para no temer que un “científico loco” cree un virus 50 veces más mortal que el Covid-19 y lo suelte.

Entonces, para responder a la pregunta de Yglesias, me parece que si el virus se escapó de un laboratorio, entonces deberíamos concluir que un futuro científico con el mismo tipo de problema psicológico que ese pícaro piloto de la aerolínea malaya podría desencadenar algún día otra Peste Negra. Diga algo tan letal como el VIH, donde los síntomas aparecen con un retraso prolongado (como con el VIH) y se transmiten tan fácilmente como la gripe. Si cree que estoy equivocado y puede explicar por qué esto no puede suceder, me encantaría estar tranquilo sobre este punto.

Una cosa sé con certeza; si algo malo pueden suceder, en algún momento es casi seguro será ocurrir.