Sopesar la salud frente al empleo • El blog de Berkeley


Ha habido muchos editoriales de COVID sobre cómo sería incorrecto cambiar vidas para salvar empresas y también (con menos estridencia) que el costo de cerrar el país es “inaceptable”. El problema es que prácticamente todos los comentaristas tratan las vidas y el PIB como una opción binaria, cuando lo que realmente queremos es saber cómo son las compensaciones razonables. Porque hagamos lo que hagamos, habrá compensaciones y no podemos llamar a nuestras elecciones inteligentes, mucho menos morales, hasta que las hayamos mirado a la cara.

Justificación del bloqueo.

Comenzamos con un caso de referencia. Supongamos que el gobierno se queda atrás y deja que la epidemia se desate. ¿Cómo se comparan las vidas perdidas con el costo de un encierro?

Comience con el encierro. Actualmente, EE. UU. Se encuentra en aproximadamente 3/4 de su PIB normal, por lo que si el bloqueo se prolonga durante cuatro meses (lo que parece razonable, ver más abajo) costará alrededor de $ 2 billones.

En cuanto al valor de las vidas perdidas, supongamos que el encierro nunca hubiera ocurrido. Luego, modelos simples en los que la infectividad (el famoso R0) = 3 predicen que EE. UU. Obtiene inmunidad colectiva cuando el 66% de la población ha tenido la enfermedad y se ha vuelto inmune. Con un 2% de mortalidad, son 4 millones de muertos. Los economistas y reguladores normalmente dicen que las vidas valen alrededor de $ 10 millones cada una, por lo que eso es $ 4 billones y vale la pena un cierre si el país puede reducir sustancialmente las víctimas.

Hay muchas salvedades, pero aquí me vienen a la mente dos importantes. El primero se trata de poner un valor en dólares a la vida humana. La respuesta corta es que tienes que empezar en algún lugar si quieres terminar haciendo un juicio de dólares a dólares. Pero vale la pena mencionar la respuesta larga. Porque asignarle un valor en dólares a la vida es bastante razonable.

Todos tenemos una vida útil limitada y la oportunidad de gastarla de diferentes maneras. Esto significa que podemos realizar operaciones, y esto incluye operar con un mayor riesgo de morir temprano para tener la oportunidad de vivir más plenamente. Los trabajadores de profesiones peligrosas como la leña realizan este oficio de manera tan rutinaria que tiene un precio de mercado. (Esto no es muy diferente de lo que dicen los filósofos: Camus Mito de Sísifo es enfático en que las mejores vidas siempre hacen intercambios). Así que nos guste o no, pero de ahí proviene la cifra de $ 9 millones.

El otro punto es específico de las epidemias. Hablamos de cambiar la economía por la salud pública, pero esto es, al menos en parte, una ilusión. Una vez que la epidemia despegue, la gente comenzará a ponerse en cuarentena sin importar lo que diga el gobierno. Por tanto, es posible que el coste económico no sea realmente evitable. Lo mejor que puede hacer el gobierno es engatusar a los ciudadanos para que sean más razonables. (Deberíamos recordar esto cuando, inevitablemente, los políticos comiencen a cuestionar las primeras etapas de la pandemia. Supongamos que California hubiera ordenado el distanciamiento social el 1 de febrero. ¿Alguien habría escuchado?)

¿Podemos hacerlo mejor?

El argumento hasta ahora es que el costo de un cierre es menor que el valor en vidas que esperamos perder. Pero la verdadera pregunta es si un cierre servirá de algo, es decir, cuántas vidas puede salvar. El punto básico es que nuestra cifra de mortalidad del 2% no es realmente una constante. Una vez que los hospitales están abrumados, las personas que deberían haber recibido atención hospitalaria, pero no la reciben, morirán unas 10 veces más frecuentemente.

Es por eso que los gobiernos quieren “aplanar la curva”. Concedido que la gente seguirá enfermando, es mejor mantener la tasa baja a niveles que den a todos la oportunidad de luchar. Los informes de prensa de COVID sugieren una estimación inicial sobre qué tan rápido el país puede seguir esa trayectoria y volver a la normalidad. Considerar:

  • Hay 1 cama de hospital en Estados Unidos por cada 1000 personas. Digamos que podemos aumentar eso a dos camas y una está dedicada a los pacientes con COVID.
  • Solo 1 de cada 20 pacientes con COVID necesitará una cama. Eso significa que los EE. UU. Pueden tener 20/1000 x 300 m = 15 millones de personas enfermas al mismo tiempo, muy por encima de los 0,5 m que están enfermos hoy. Por otra parte, la enfermedad todavía no ha despegado. La mayoría de los casos se encuentran en el área Tri-State, que alberga a menos del 10% de la población del país.
  • Suponga que la persona promedio está enferma durante una semana. Luego, R0 cae por debajo de 1 después de 33 semanas, después de lo cual los casos disminuyen incluso sin distanciamiento social, de modo que la epidemia se extingue por sí sola. Los números son aún más favorables si las pruebas inadecuadas actuales significan que COVID es asintomático y no se detecta el 50% del tiempo. Entonces solo se necesitan 16 semanas = 4 meses para llegar allí.

En la práctica, por supuesto, será difícil trazar un camino óptimo a través de la pandemia. Esto se debe a que ninguno de los números de nuestro cálculo es particularmente conocido. Probablemente la mayor incertidumbre tenga que ver con la infectividad (R0) que depende entre otras cosas del distanciamiento social. El truco será relajar el distanciamiento lo suficientemente lento como para que el número de casos nuevos se mantenga estable. Pero si nuestros líderes se relajan demasiado rápido, pasarán semanas antes de que el error se vuelva visible como un aumento de casos nuevos. Eso debería hacer que el gobierno sea cauteloso hasta que mejoren las pruebas.

Vacunas

Hasta ahora hemos asumido que solo existe inmunidad colectiva, pero los científicos nos dicen que el país debería (con suerte) tener vacunas en 18 meses. Esto hace que la situación sea notablemente más esperanzadora. Por ahora, el brote más extremo es la ciudad de Nueva York. A mediados de abril, el distanciamiento social había reducido la tasa de casos nuevos de la Ciudad a 6,000 por día. El número sigue cayendo, pero supongamos, en aras del argumento, que se estancó allí. Luego, Nueva York tardaría 26 meses en alcanzar la inmunidad colectiva (60% x 8 millones de neoyorquinos).

En este escenario, aproximadamente un tercio de los casos llegan después de que hay una vacuna (o cura) para que nunca se conviertan en víctimas. Todas estas personas deberían sus vidas a las reglas de distanciamiento social actuales y muy estrictas de Nueva York.

La gran pregunta se refiere a la economía: ¿cuánto puede Nueva York relajar el distanciamiento sin forzar de nuevo los casos nuevos? Por el momento, el gobierno sabe poco más allá del hecho enormemente alentador de que un fuerte distanciamiento es una forma efectiva de reducir R0. Cuando los líderes relajen el distanciamiento, aprenderán sobre la marcha.

¿Qué tan rápido volverá la economía?

La gran incertidumbre final implica qué tan rápido se recuperará la economía. No se puede saber si será corto y afilado o más en forma de U. Pero deberíamos ser al menos algo optimistas. El PIB de Francia fue del 70% en la Primera Guerra Mundial (todos esos tipos en las trincheras seguidas por la gripe de 1918) y del 50% en la Segunda Guerra Mundial (todos esos trabajadores esclavos deportados para trabajar para los nazis). Sin embargo, volvió rápidamente después de ambas guerras. Entonces, si bien nuestra estimación de la pérdida del PIB de un mes es simplemente una suposición, al menos es consistente con el precedente.

Mientras tanto, los estadounidenses deberían darse crédito a sí mismos. El bloqueo fue una buena decisión, y desde entonces hemos demostrado que podemos “doblar la curva” incluso en la ultradensa ciudad de Nueva York. La tarea ahora consiste en salir de la crisis. Pero hemos tenido un buen comienzo.

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