La última oleada de desregulación de la EPA se topa con la resistencia abierta del personal


WASHINGTON – La Agencia de Protección Ambiental del presidente Trump se apresuraba a completar una de sus últimas prioridades regulatorias, con el objetivo de obstruir la creación de controles de contaminación del aire y el agua en el futuro, cuando un científico de carrera senior se movió para obstaculizarlo.

Thomas Sinks dirigió la oficina de asesoría científica de la EPA y luego administró las reglas y los datos de la agencia en torno a la investigación que involucraba a personas. Antes de su jubilación en septiembre, decidió emitir un opinión oficial abrasadora que la regla pendiente, que requeriría que la agencia ignorar o degradar cualquier investigación médica que no exponga sus datos en bruto, comprometerá la salud pública estadounidense.

“Si se finalizara esta regla se crearía un caos”, dijo el Dr. Sinks en una entrevista en la que reconoció haber escrito la opinión que había obtenido The New York Times. “Pensé que esto conduciría a un accidente de tren y que necesitaba hablar”.

Con dos meses restantes de la administración Trump, los empleados de carrera de la EPA se encuentran donde comenzaron, en una batalla burocrática con los líderes políticos de la agencia. Pero ahora, con la administración de Biden en el horizonte, están envalentonados para obstaculizar los objetivos de Trump y hacerlo de manera más abierta.

La presentación de una “opinión científica disidente” es un movimiento inusual; indica que Andrew Wheeler, el administrador de la EPA, y sus diputados designados políticamente no escucharon las objeciones de los científicos de carrera al desarrollar la regulación. Más críticamente, al ingresar a la crítica como parte del registro oficial de la administración Trump sobre la nueva regla, la disidencia del Dr. Sinks ofrecerá al administrador de la EPA de Joseph R. Biden Jr. un arma poderosa para derogar la llamada Política de “ciencia secreta”.

Los empleados de carrera de la EPA de este mes también enviaron discretamente por correo electrónico los resultados de una nuevo estudio concluyendo que los propietarios de medio millón de camionetas diésel habían eliminado ilegalmente su tecnología de control de emisiones, lo que provocó un enorme aumento de la contaminación del aire. Y algunos miembros del personal de alto nivel de la EPA han participado en conversaciones indirectas con el equipo de transición del presidente electo mientras esperaban que Trump aprobara formalmente el inicio oficial de la transición presidencial, reconocieron dos empleados de la agencia.

El personal y los asesores actuales y anteriores de la EPA cercanos a la transición dijeron que el equipo de Biden se ha concentrado en preparar un ataque rápido contra el legado desregulador de la administración Trump y restablecer las protecciones del aire y el agua y los controles de emisiones de metano.

“Están enfocados como un láser en lo que yo llamo el ‘enfoque Humpty Dumpty’, que está volviendo a unir a la agencia”, dijo Judith Enck, ex administradora regional de la EPA que sirvió en la administración Obama.

El equipo de transición está particularmente enfocado en renovar los esfuerzos para abordar el cambio climático, que había sido aplastado por la administración Trump y burlado por el Sr. Wheeler como poco más que “señalización de virtud“a países extranjeros. También hay planes para renovar los consejos asesores científicos que el Sr. Wheeler y su predecesor, Scott Pruitt, habían repleto de aliados de la industria privada y purgado de muchos científicos académicos.

“Parecen hiperconcentrados en lo que se necesita para volver a encarrilar las cosas”, dijo Chris Zarba, ex director de la junta asesora científica de la EPA, y agregó: “Creo que van a hacer un reinicio completo”.

Wheeler, quien tiene una larga lista de prioridades que sus ayudantes y confidentes dijeron que está decidido a completar antes del Día de la Inauguración el 20 de enero, compite contra esos esfuerzos. También ha maniobrado legalmente para erigir obstáculos que consumen mucho tiempo y que Biden hará. tienen que despejar para deshacer algunas políticas de la administración Trump.

En la parte superior de la lista de tareas pendientes del Sr. Wheeler se encuentra finalizar la regla científica, oficialmente llamada “Fortalecimiento de la transparencia en la ciencia regulatoria”.

De acuerdo con ella, la agencia tendría que descartar o dar menos peso a los estudios científicos que no divulgan al público todos sus datos sin procesar. Wheeler dice que quienes se oponen a la regla prefieren que las decisiones regulatorias se tomen en “un cuarto trasero, un cuarto lleno de humo proverbial. “

Pero miles de organizaciones médicas y científicas dicen que el plan paralizaría la capacidad de la EPA para crear nuevas protecciones para el aire y el agua porque las personas que participan en estudios epidemiológicos o de salud a largo plazo que examinan la exposición a toxinas suelen participar solo si se conserva su información de salud personal. privado.

La EPA bajo la dirección del Sr. Wheeler ha argumentado que puede crear protecciones de datos para asegurar la información personal como direcciones de casa y registros médicos. Pero el Dr. Sinks, que fue el único científico de la agencia que trabajó para establecer esa seguridad de datos, dijo que la agencia carece de la experiencia técnica y los fondos para tener éxito.

“La investigación con sujetos humanos es la información más predictiva para establecer el impacto en la salud humana de las exposiciones ambientales”, escribió el Dr. Sinks, y agregó: “Cualquier regla o guía que disminuya o elimine la consideración de la investigación de alta calidad en la elaboración de reglas da como resultado reglas poco desarrolladas. “

Thomas A. Burke, profesor de la Escuela de Salud Pública Bloomberg de la Universidad Johns Hopkins que se desempeñó como asesor científico de la EPA en la administración Obama, expresó su asombro por la disidencia del Dr. Sinks.

“Dice mucho sobre el fracaso del proceso y el fracaso de la administración en escuchar no solo a esta persona, sino al liderazgo científico más amplio en los Estados Unidos”, dijo. Burke llamó a la regla “una regla de sueño muy velada para los contaminadores”.

James Hewitt, portavoz de la EPA, dijo en un comunicado que las objeciones del Dr. Sinks eran “irrelevantes”. Acusó al Dr. Sinks, sin presentar pruebas, de no seguir el “protocolo de la agencia para plantear inquietudes” y también dijo que el Dr. Sinks no leyó el borrador más reciente de la regla antes de presentar su disenso. El Sr. Hewitt tampoco explicó por qué un científico de carrera de tan alto rango no recibió el borrador final de la regla.

“El propósito de la regla de transparencia científica es codificar los requisitos de procedimientos internos sobre cómo la EPA considerará la disponibilidad de los datos en los que se basa para desarrollar sus acciones reglamentarias significativas finales e información científica influyente”, dijo el Sr. Hewitt.

Wheeler en estos últimos meses también eludió una promesa que le hizo al inspector general de la EPA de abordar acusaciones de más de 250 empleados sobre interferencia política con la ciencia bajo la administración Trump.

El Sr. Wheeler había acordado determinar las razones de las preocupaciones sobre una cultura de desprecio por la integridad científica y el “tono en la cima” de la agencia antes del 30 de septiembre. No lo hizo.

En cambio, emitió un memorando en noviembre afirmando el apoyo de la agencia a su política de integridad científica de 2012. Pero incluso ese documento se diluyó. La versión final eliminó el lenguaje que aseguraba que la ciencia ocurriría “sin interferencia política, coerción de los científicos o sin tener en cuenta las implicaciones de la gestión de riesgos”, según un documento de seguimiento de cambios revisado por The New York Times.

El Sr. Hewitt en un comunicado dijo que la nota no afectó la política de integridad científica subyacente.

Sobre la agenda más amplia del Sr. Wheeler durante los próximos dos meses, dijo: “La EPA continúa promoviendo el compromiso de esta administración con un progreso ambiental significativo mientras avanzando con nuestra agenda de reforma regulatoria “.

También se espera que la EPA finalice en las próximas semanas una regla sobre la contaminación industrial por hollín, que está relacionada con enfermedades respiratorias, incluidas las causadas por el coronavirus. La regla es se espera que deje en su lugar un estándar de 2012 sobre hollín fino de chimeneas y tubos de escape, conocido como PM 2.5, ignorando a los propios científicos de la EPA, quienes escribieron el año pasado que la regla existente contribuye a aproximadamente 45,000 muertes por año por enfermedades respiratorias, y que endurecerla podría ahorrar alrededor de 10,000 de esas vidas.

En abril, un estudio publicado por investigadores de Harvard vincularon la exposición prolongada al hollín y las tasas de muerte por Covid-19. El estudio encontró que una persona que vive durante décadas en un condado con altos niveles de partículas finas tiene un 15% más de probabilidades de morir por el coronavirus que alguien en una región con una unidad menos de contaminación por partículas finas.

Y el mes pasado, la agencia finalizó una regla que crea un largo proceso legal nuevo para revocar o retirar ciertas directivas de políticas conocidas como “documentos de orientación”, que dan a las agencias federales orientación sobre los detalles de cómo hacer cumplir las leyes.

Dichos documentos de orientación pueden otorgar a una administración cierta licencia para interpretar las leyes de manera que promuevan su agenda política. Por ejemplo, la EPA durante la administración Trump ha publicado un documento guía que permite a las compañías de petróleo y gas liberar bengalas de sus pozos durante hasta 15 minutos a la vez antes de que se apliquen las regulaciones, un proceso que libera metano, un poderoso gas de efecto invernadero que calienta el planeta.

Otro documento de orientación permite que las entidades contaminantes con varios edificios contaminantes adyacentes en el mismo sitio, como plantas de energía y fábricas, informen los edificios separados como fuentes de contaminación individuales más pequeñas, en lugar de informar los niveles totales de contaminación del sitio en general. Eso podría permitir a los contaminadores evitar los requisitos de control de la contaminación que se activarían al informar la mayor cantidad de contaminación atribuida al sitio más grande.

Estos tipos de documentos no son legalmente vinculantes, pero constituyen la política oficial de una agencia gubernamental hasta que se retiran o modifican formalmente. Según la nueva regla del documento de orientación, la EPA tendría que emitir formalmente una nueva regulación para retirar la orientación, un proceso legal prolongado que puede llevar meses o incluso años, lo que significa que hasta que esté completo, esos documentos de orientación de Trump permanecerán como las políticas oficiales de la administración Biden.

Jody Freeman, profesora de derecho ambiental en Harvard y exasesora de la administración Obama, calificó la regla como un “pequeño artefacto explosivo improvisado”, refiriéndose a un artefacto explosivo improvisado, o bomba al borde de la carretera, destinado a frenar los planes de la administración Biden para derrocar al Sr. Las reglas de Trump.

“Travesuras como estas son lo que le espera al equipo de Biden”, dijo.

Coral Davenport contribuyó con el reportaje.

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