Latino, evangélico y políticamente sin hogar


PHOENIX – En la Iglesia de Dios de la profecía, cientos vienen cada domingo para dos horas de adoración en español. Comparten pasajes de la Biblia, cantan y se abrazan con fuerza. La congregación evangélica, dirigida durante casi 25 años por el pastor José Rivera, es casi toda latina, la gran mayoría con raíces en México.

No se diferencian de las personas que el presidente Trump intentó demonizar desde el comienzo de su primera campaña, o muy diferentes de las que él está tratando de mantener al margen con su muro fronterizo y las políticas de inmigración de línea dura.

Pero no están de acuerdo con Trump: algunos lo ven como un salvador, otros como un depredador. Según la estimación de Rivera, entre un cuarto y un tercio de sus feligreses apoyan a Trump, una tasa que se repite en las encuestas nacionales.

Cuando el pastor Rivera mira a su congregación de 200 familias, ve un microcosmos del Voto latino en los Estados Unidos: cuán complejo es y cómo el intento de cada partido de solidificar un apoyo crucial puede fallar. Aquí no hay líneas ideológicas claras entre liberales y conservadores. La gente se preocupa por la inmigración, pero está igualmente preocupada por la libertad religiosa y el aborto.

“A veces, en política, los cristianos quieren tener al líder perfecto en el poder, para que la palabra de Dios corra libremente, pero la palabra de Dios ya corre libremente”, dijo Rivera, reflexionando sobre el apoyo a Trump en su congregación. “Está tratando de vender oxígeno cuando lo tenemos, pero algunas personas bailan su baile”.

Para explicar su propia afiliación partidista, Rivera dice que él es “políticamente sin hogar”. Se siente incómodo con las muchas posiciones adoptadas por los demócratas, pero se siente traicionado por los republicanos, su partido de elección durante gran parte de su vida.

Durante décadas, los hispanos han sido vistos por ambos partidos como un electorado potencialmente crucial en juego. Tras la derrota de Mitt Romney en 2012, los estrategas republicanos advirtieron que el partido debe hacer más para cortejar al grupo. Luego vino Trump, quien obtuvo menos apoyo de los votantes hispanos que cualquier otro candidato presidencial en la historia reciente, pero desde entonces ha logrado mantener algo e incluso aumentar el apoyo de esos votantes.

Las conversaciones con decenas de miembros de la congregación de Rivera y con otros evangélicos hispanos en todo el país durante el año dejan en claro que la identidad religiosa es a menudo una parte más fundamental de su afiliación política que la identidad étnica. Y el sentimiento político de falta de vivienda del pastor Rivera es omnipresente, y ninguno de los partidos parece entender cómo abordarlo.

Los latinos son proyectado para ser la minoría más grande votar en las elecciones presidenciales de este año, y los 32 millones de votantes elegibles podrían jugar un papel decisivo en quién gana la Casa Blanca. Ambas partes han invertido millones en anuncios en español que cortejan a latinos moderados y conservadores en particular. Aunque los evangélicos hispanos constituyen una pequeña porción del electorado, son clave para el apoyo constante de Trump de aproximadamente un tercio de los votantes hispanos, particularmente en los estados de batalla como Florida y Arizona. Y es probable que su importancia política crezca con la inminente batalla por la nominación a la Corte Suprema de la jueza Amy Coney Barrett.

Existe una cierta suposición en los círculos demócratas de que los votantes latinos deberían sentir repulsión por la forma en que Trump ha demonizado a los inmigrantes desde el día en que anunció su campaña presidencial en 2015. Pero Rivera entiende que no es tan simple.

Entre los evangélicos hispanos que animan a Trump, el cristianismo es casi un tipo de nacionalidad, una que reemplaza a todo lo demás. En el presidente, ven a un líder que protege su libertad religiosa y nombra jueces que se oponen al aborto.

“Es duro y se ocupa de estos temas que todos los demás temen”, dijo Carlos Ruiz Esparza, un firme partidario del presidente de 52 años que regularmente adora con el Sr. Rivera. Ruiz Esparza citó las políticas de Trump sobre Israel como otra fuente de su entusiasmo. “YO cree que solo está haciendo las cosas valientes basadas en las Escrituras, y haciendo que nuestro país se convierta en lo que debería ser y nos traiga todas nuestras bendiciones “.

Cuando el Sr. Rivera escucha esto, generalmente simplemente asiente. No ve la influencia de las opiniones políticas como parte de su trabajo. Su esposa aún puede votar por Trump.

“Nadie en el Partido Demócrata capta mi atención de buena manera”, dijo Ruth Rivera, quien dijo que aún podía cambiar de opinión. “Me preocupa que sean demasiado radicales, hablen de ‘libera esto’ y ‘libera aquello’ y quieren enseñar valores que no compartimos”.

Hubo un momento en que el Sr. Rivera sintió lo mismo. En conversaciones durante los últimos meses, sus propios puntos de vista han cambiado junto con el curso de la pandemia. En enero, cuando parecía que el senador Bernie Sanders de Vermont podría asegurar la nominación demócrata, Rivera no podía imaginar votar por alguien que abrazó cualquier cosa que se acercara al socialismo. Sin embargo, se sentía igualmente incómodo al ver a las personas a las que ministra demonizaba por la persona más poderosa del país.

El Sr. Rivera creció en Puerto Rico, se unió al Ejército en la década de 1970, sirvió durante varios años antes de mudarse a Phoenix en la década de 1990.

“Me encanta la bandera que abraza como si fuera el único que ama la bandera”, dijo Rivera sobre Trump, con la voz alzándose con ira.

Los evangélicos hispanos son uno de los grupos religiosos de más rápido crecimiento en el país, con un auge en los estados que podrían decidir las elecciones presidenciales, incluidos Arizona, Carolina del Norte y Colorado. Los republicanos han buscado durante mucho tiempo atraerlos que se remonta a la era Reagan y de manera más agresiva por parte de George W. Bush, quien contó con el apoyo de más del 40 por ciento de los votantes latinos, el nivel más alto registrado.

Esta no es una cuestión de asimilación; por el contrario, muchos evangélicos hispanos hablan principalmente español y se ven a sí mismos fuera de cualquier tipo de corriente principal, separados tanto por sus opiniones religiosas como por su origen étnico. En conversaciones sobre política, dicen que creen que el éxito económico esencialmente protege contra el racismo, y el fracaso en lograr tal éxito debe atribuirse a un individuo y no a cualquier tipo de problema sistémico.

La campaña de Trump ha adoptado un enfoque particularmente agresivo para llegar a esos votantes, eligiendo un gran Iglesia hispana en Miami para anunciar una coalición evangélica. En Florida, las conversaciones con docenas de evangélicos hispanos sobre el presidente revelaron un firme compromiso con los republicanos, en parte de personas cuyas familias huyeron de países gobernados por comunistas, así como también con aquellos que recurren a los líderes de la iglesia en busca de orientación política. A menudo hablaban de sentirse sitiados, no por su origen étnico, sino porque se ven a sí mismos como una minoría en un país mayoritariamente laico.

Como obispo durante las últimas tres décadas, el Sr. Rivera supervisa casi 50 iglesias en Arizona, Nevada y Nuevo México, con un total de casi 5,000 fieles.

A lo largo de 2016, dudó durante meses sobre quién recibiría su voto. Pero finalmente eligió a Hillary Clinton, a pesar de sus reservas. Prescindir de las elecciones le parecía imposible a Rivera, quien vivió en Panamá durante la dictadura de Manuel Noriega a principios de la década de 1980.

Él llama al dilema de los evangélicos hispanos una “situación amarga”. Cuando ve a líderes evangélicos prominentes, incluidos Paula White y Ralph Reed, elogiar generosamente a Trump, se avergüenza.

“Intentan presentarlo como el mesías, pero si él es el mesías, no está haciendo lo que se supone que debemos hacer”, dijo Rivera.

Cuando comenzaron a llegar las advertencias sobre el coronavirus en febrero, Rivera se dio cuenta. Instó a sus feligreses a que dejaran de abrazar y en su lugar se golpearan los codos. Instalaron dispensadores de desinfectante de manos en la puerta.

Pero incluso a mediados de marzo, pocos días antes de que muchos estados promulgaran órdenes obligatorias de quedarse en casa, pocos prestaron atención a sus advertencias. Se reunieron en el frente de la iglesia arrodillados uno contra el otro, apretándose los hombros. Cuando el Sr. Rivera ofreció su sermón, decenas de personas pasaron al frente para ofrecer su propio testimonio.

Muchos feligreses descartaron las advertencias por exageradas, otros apenas se dieron cuenta. Sería el último servicio presencial en más de dos meses.

En cierto modo, fue un milagro que la iglesia no haya soportado más sufrimiento: Arizona ha sido uno de los estados más afectados y los latinos se han infectado a tasas especialmente altas. Pero solo dos de los miembros contrajeron el virus en el trabajo y una mujer que vivía en un hogar de ancianos murió.

Algunos feligreses fueron despedidos de sus trabajos o no fueron llamados a trabajar como limpiadores de casas o jardineros. Algunos habían encontrado trabajo limpiando los hospitales locales. Incluso antes de la pandemia, la iglesia estaba repartiendo ropa donada y almacenando refrigeradores para familias con dificultades.

Después de semanas de servicios transmitidos en línea y luego trasladados al estacionamiento de la iglesia, el Sr. Rivera estaba decidido a abrir las puertas de la iglesia nuevamente. Mantuvo la asistencia limitada a alrededor de 100, menos de la mitad de la capacidad de la iglesia.

“Todavía da un poco de miedo”, dijo a mediados de mayo, antes de que Arizona alcanzara su tasa máxima de infección. Vio a otros pastores jactarse de sus propias reaperturas. “Los veo diciendo que las personas que toman más precauciones son personas que no tienen fe. Me ofende por eso. No quiero ir al funeral de nadie de mi gente por ser estúpido “.

“Nuestra gente está muy acostumbrada a los abrazos y entiendo que hay que abrazarlos, pero este es un momento nuevo”, dijo.

Ser un líder, dijo Rivera, significa decirle a la gente cosas que preferirían ignorar.

Para él, parecía que el presidente Trump estaba comenzando a tomar el virus más en serio y confiaba en que los expertos médicos hablaran con el público. Como tantos otros líderes evangélicos, apreciaba la forma en que la administración estaba presionando para que se abrieran las iglesias. Quizás Trump doblaría la esquina y ganaría su voto después de todo, dijo.

A finales de junio, volvió a cambiar de opinión.

“Cada vez que abre la boca, hay una controversia”, dijo. “Eso es lo único que ha dominado. Simplemente no puede hacer una declaración que unifique a la nación “.

Su enojo con otros líderes evangélicos creció. Demasiados, dijo, son “partidarios ciegos” del presidente.

A finales del verano, Rivera había perdido el mínimo entusiasmo que alguna vez tuvo. Para él, los evangélicos se basan en una noción imposible de dominio. y “hablar de cosas sobre las que no tenemos control”, dijo.

Cuando piensa en por qué tantos de sus feligreses apoyan al presidente, se preocupa por lo que esperan que pueda hacer; cree que no importa quién gane en noviembre, algunas cosas no cambiarán. “Nunca tendremos un estado cristiano que imponga todas las reglas que están en la Biblia”, agregó. “No tenemos un estado teocrático, tenemos una república, tenemos una nación que viene con esas libertades”.

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