Cómo las relaciones entre Australia y China han alcanzado el ‘reflujo más bajo en décadas’


Un oficial de policía chino hace un gesto de
Un oficial chino frente a la embajada de Australia en Beijing en julio

Las tensiones entre Australia y China se han leído recientemente como la parte del borde de su asiento de un thriller geopolítico; nadie sabe exactamente hacia dónde va la historia o cómo va a terminar.

“La relación Australia-China se está desmoronando a un ritmo que no podría haberse contemplado hace apenas seis meses”, escribió recientemente el académico James Laurenceson.

Tomemos la escalada solo en las últimas semanas. Las autoridades chinas confirmaron que Cheng Lei, ciudadano australiano y presentador de alto perfil de la cadena de televisión en inglés de China CGTN, había sido detenido bajo sospecha de poner en peligro la seguridad nacional.

Poco después, los dos últimos corresponsales que trabajaban para los medios de comunicación australianos en China fueron trasladados a casa por consejo de diplomáticos. Se desarrolló de una manera alucinante.

En la víspera de la apresurada partida del reportero de ABC Bill Birtles de Beijing, siete policías chinos llegaron a su puerta en medio de la noche. Se realizó una visita similar a Michael Smith de Australian Financial Review en Shanghai.

El periodista australiano Cheng Lei (izquierda) ha sido detenido en China, mientras que Bill Birtles (centro) y Mike Smith fueron llevados a casa de urgencia.
(De izquierda a derecha) Cheng Lei permanece detenido en China mientras Bill Birtles y Mike Smith fueron llevados a casa de urgencia.

Todos se refugiaron en misiones diplomáticas australianas, pero se les impidió salir de China hasta que fueron interrogados sobre vagas cuestiones de “seguridad nacional”. Birtles dijo que se sentía como un “peón en una pelea diplomática”.

El día después de que la pareja llegó a casa, los medios estatales chinos informaron que agentes de inteligencia australianos habían interrogado a varios periodistas chinos en junio y confiscado sus dispositivos “en violación de derechos legítimos”.

Los medios australianos informaron que el incidente estaba relacionado con una investigación de funcionarios de inteligencia y de la policía sobre una presunta interferencia extranjera. Se produjo después de las redadas en junio en las oficinas del diputado estatal de Nueva Gales del Sur, Shaoquett Moselmane, un firme partidario de Beijing que luego dijo que no estaba siendo investigado personalmente.

Más recientemente, a dos académicos australianos se les prohibió ingresar a China, una medida que, según uno, fue en represalia a que Canberra revocara las visas de dos académicos chinos.

En cualquier otro momento, uno de estos incidentes podría ser suficiente para mantener los titulares durante algún tiempo, pero sucedieron en rápida sucesión.

La velocidad vertiginosa ha hecho que incluso los observadores más cercanos se rasquen la cabeza.

La historia de fondo

La ira y la desconfianza entre los países ha estado burbujeando bajo la superficie durante años.

Un punto de inflexión ocurrió en 2017 después de que la Organización de Inteligencia de Seguridad de Australia (Asio) advirtiera sobre los crecientes intentos chinos de influir en la toma de decisiones en Canberra. También salieron a la luz donaciones de empresarios chinos a políticos locales.

A finales de año El primer ministro Malcom Turnbull anunció leyes diseñadas para frenar la interferencia extranjera. Beijing respondió congelando las visitas diplomáticas.

En 2018, Australia se convirtió en el primer país en prohibir públicamente al gigante tecnológico chino Huawei participar en su red 5G, citando razones de seguridad nacional. Ha habido muchos otros puntos de inflamación desde entonces.

Sin embargo, a pesar de toda la confusión, la relación comercial de Australia con su mayor cliente floreció en gran medida.

China puede haber estado furiosa con Australia, pero su economía en constante crecimiento seguía hambrienta de recursos naturales australianos. Por lo tanto, el mineral de hierro, el carbón y el gas natural licuado continuaron fluyendo hacia China, y los turistas y estudiantes chinos y un enorme ingreso de exportación continuaron fluyendo hacia Australia.

Más sobre Australia y China:

Aunque continúan muchos beneficios económicos, las cosas han cambiado drásticamente en 2020.

“Políticamente estamos en el punto más bajo desde que se establecieron las relaciones diplomáticas en 1972”, dijo el profesor Laurenceson, director del Instituto de Relaciones Australia-China de la Universidad de Tecnología de Sydney.

El verdadero detonante de este año ha sido que Australia solicitó una investigación sobre los orígenes del Covid-19, que se detectó por primera vez en la ciudad china de Wuhan. El primer ministro Scott Morrison sugirió que la Organización Mundial de la Salud necesitaba nuevos y duros poderes de “inspector de armas”.

El ministro de Asuntos Internos, Peter Dutton, citó los comentarios del Departamento de Estado de los Estados Unidos de que existía “documentación” que mostraba cómo se había propagado el virus, pero señaló que no los había visto. Los diplomáticos chinos respondieron con un lenguaje poco diplomático, diciendo que a Dutton se le debe haber dicho que trabajara “con Estados Unidos en su guerra de propaganda”.

El profesor Laurenceson le dijo a la BBC que la ira de Beijing se dirigió no solo a la retórica política sino a la postura de Australia sobre el equilibrio de poder global.

“China está viendo que Australia está eligiendo alinearse con Estados Unidos en una competencia geopolítica”, dijo.

A fines de abril, el embajador de China en Canberra, Cheng Jingye, amenazó con que los chinos boicoteen los productos australianos.

“Si el estado de ánimo va de mal en peor … Tal vez la gente común diga ‘¿por qué deberíamos beber vino australiano? ¿Comer carne australiana?'”, Dijo a Australian Financial Review.

Poco después, China impuso un arancel del 80,5% a la cebada australiana, suspendió algunas importaciones de carne vacuna australiana y lanzó una investigación antidumping sobre las importaciones de vino australiano.

Ministros de Relaciones Exteriores de India, Japón, Australia y Estados Unidos se sientan alrededor de una mesa en las conversaciones de seguridad esta semana.
Aliados de Asia y el Pacífico conocidos como “The Quad”: India, Japón, Australia y EE. UU. Se reunieron la semana pasada en Tokio.

Beijing también advirtió a estudiantes y turistas que no vayan a Australia, citando incidentes racistas a la luz del Covid-19.

Los sentimientos australianos hacia Beijing también se han agriado en la opinión pública. Esto es especialmente evidente en lo que muchos ven como intentos de China de torcerse el brazo con sanciones contra sectores de la economía de Australia.

“Esas tácticas de intimidación han endurecido las actitudes en Australia”, dijo Natasha Kassam, investigadora del grupo de expertos Lowy Institute. Este año, realizó una encuesta que encontró que solo el 23% de los australianos confiaban en que China actuaría responsablemente en el mundo.

La Sra. Kassam agregó que cada vez que China intenta “intimidar” a Australia, las voces que exigen una política más asertiva hacia Pekín se hacen más fuertes.

Morrison ha utilizado un lenguaje duro en ocasiones, insistiendo en que Australia no “cambiará” sus valores ni responderá a la coerción.

Su gobierno ha criticado abiertamente la nueva ley de seguridad impuesta por China a Hong Kong y ha ofrecido refugio seguro a muchos estudiantes y graduados de Hong Kong que ya se encuentran en Australia. También ha suspendido su acuerdo de extradición con Hong Kong.

La furia de Pekín con las últimas posturas de Canberra, especialmente la alineación de Estados Unidos, no es sorprendente, pero la velocidad y severidad de la ira ha desconcertado incluso a los expertos.

“Estoy sorprendido hasta el punto de que durante tres años tuvimos un cortafuegos entre el lado político de la relación y el económico”, dijo el profesor Laurenceson. “Ahora, en la racha de cinco meses, tenemos a China tomando o discutiendo acciones contra la cebada, la carne, los estudiantes, los turistas y el vino”.

Los chinos con máscaras toman un selfie frente al Puente del Puerto de Sydney
Aunque las fronteras de Australia permanecen cerradas, Beijing ha emitido advertencias de viaje adicionales.

“Lo que aumenta el nerviosismo en este momento es que no está claro dónde está el fondo”.

La Sra. Kassam dijo que era cada vez más claro que la acritud era “estructural” y no podía “solucionarse con una mejor diplomacia”.

“Nunca iba a ser posible en este mundo globalizado donde China es una gran potencia en ascenso”, dijo, destacando la alianza de Australia con Estados Unidos.

Las dos partes saben que las tensiones altas conllevan riesgos aún mayores. La semana pasada, uno de los principales diplomáticos de China pidió el fin de la “confrontación y el lenguaje abusivo” entre Australia y China.

Fu Ying, ex embajador de China en Australia y una figura influyente en Beijing, pidió una mejor comunicación porque los dos socios comerciales se necesitaban.

La importancia de esa declaración en particular no estaba solo en lo que dijo, sino a quién se lo dijo: Michael Smith, de la Australian Financial Review, uno de los dos periodistas que habían salido apresuradamente de China.

Incluso en medio de las tensiones y la recesión mundial liderada por la pandemia, los países han negociado a un ritmo constante.

“El aspecto económico de la relación sigue siendo una fortaleza”, dijo el profesor Laurenceson. Esperaba que coexistiera con la relación política “de manera incómoda en el futuro”.

“No encontrará dos países que tengan estructuras de producción más complementarias que Australia y China. En pocas palabras, China quiere lo que Australia produce y lo quieren profundamente”.

Un trabajador de una tienda toma una botella de la sección de vinos australianos en una tienda de botellas de Beijing
China está realizando dos investigaciones sobre las exportaciones de vino de Australia

Este sigue siendo un acto de equilibrio complicado para ambos países.

Para la Sra. Kassam, separar el comercio de las tensiones políticas es un mito que se ha disipado a medida que ambas partes intensifican su retórica.

“Por 10 años [or so]… Australia y China pudieron mantener la ficción de que la co-dependencia de sus economías podría existir en una esfera separada de sus tensiones políticas. Era de interés para ambas partes mantener esa ficción durante ese período “.

Agregó que era difícil ver que la estabilidad regresara pronto y que, en el futuro, la relación se definiría por la tensión y el conflicto político.

“Me preocupo mucho por eso”, dijo Kassam. “Me preocupan los australianos en China y si podrían potencialmente ser el objetivo de la relación bilateral en declive”.

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