Cuando las empresas emergentes van al garaje (o, a veces, a la sala de estar)


SAN FRANCISCO – Es la más popular de las historias de origen de Silicon Valley: la puesta en marcha de tecnología se hace grande después de que un emprendedor con los ojos abiertos construye un prototipo en su garaje. Pero Colin Wessells nunca podría haber imaginado que una pandemia lo obligaría a regresar al garaje solo para mantener su compañía.

Wessells, de 34 años, es uno de los fundadores y director ejecutivo de Natron Energy, una empresa emergente que construye un nuevo tipo de batería. En marzo, cuando las órdenes de distanciamiento social cerraron las oficinas de su empresa en Santa Clara, California, él y sus ingenieros ya no pudieron usar el laboratorio donde probaron las baterías. Así que empacó tanto equipo como pudo en un vehículo utilitario deportivo, lo llevó a casa y recreó parte del laboratorio en su garaje.

“Era solo una fracción del equipo de prueba”, dijo Wessells. “Pero al menos podríamos realizar algunos experimentos nuevos”.

El diseño y la creación de nuevas tecnologías, que nunca son tareas fáciles, se han vuelto mucho más difíciles durante la pandemia. Esto es particularmente cierto para las empresas que fabrican baterías, chips de computadora, robots, coches autónomos y cualquier otra tecnología que involucre más que código de software. Si bien muchos trabajadores estadounidenses pueden arreglárselas con una computadora portátil y una conexión a Internet, los ingenieros de nuevas empresas que ensamblan nuevos tipos de hardware también necesitan placas de circuitos, piezas de automóviles, soldadores, microscopios y, al final de todo, una línea de ensamblaje.

Pero Silicon Valley no es el hogar del ingenio por nada. Cuando ocurrió la pandemia, muchos ingenieros de nueva creación en el área, como el Sr. Wessells, trasladaron sus equipos a los garajes de sus casas para poder seguir innovando. Y si no era el garaje, era la sala de estar.

“Movimos millones de dólares en equipos solo para que la gente pudiera seguir trabajando”, dijo Andrew Feldman, director ejecutivo de Cerebras Systems, una nueva empresa en Los Altos, California, que está construyendo cuál puede ser el chip de computadora más grande del mundo. “Era la única forma en que podíamos seguir haciendo estas cosas físicas”.

Para continuar con el desarrollo del chip del tamaño de un plato de Cerebras incluso cuando la oficina estaba cerrada, uno de los ingenieros de Feldman, Phil Hedges, convirtió su sala de estar en un laboratorio de hardware. A mediados de marzo, el Sr. Hedges llenó la sala de 3 x 4 metros con chips y placas de circuito. También había monitores, soldadores, microscopios y osciloscopios, que analizan las señales eléctricas que viajan a través del hardware.

Para acomodar el equipo, el Sr. Hedges instaló tres mesas plegables. Dejó la mitad del equipo sobre las mesas y la otra mitad en el piso de abajo. Había tanto calor del hardware de la computadora que funcionaba día y noche que también instaló enormes “enfriadores” para evitar que el laboratorio improvisado se calentara demasiado.

Bombeando un líquido superfrío a través de tubos de plástico que serpentean alrededor del hardware (“se parece a un Gatorade azul brillante”, dijo Hedges), los enfriadores hicieron lo que se suponía que debían hacer. Pero requerían atención adicional, especialmente porque el Sr. Hedges y su familia acababan de comprar un nuevo perro, y el cachorro disfrutaba masticando los tubos.

“Si el perro hubiera mordido alguna vez a través del tubo, habría habido bombas disparando líquido por todas partes”, dijo.

Para su esposa, el mayor problema era el interminable zumbido de las bombas de enfriamiento. “Eso es lo que la llevó al límite”, dijo Hedges, de 45 años.

En julio, trasladó parte del equipo a las oficinas de Cerebras, donde ahora trabaja ocasionalmente, en gran parte solo. Solo se permiten otras siete personas en la oficina de 35,000 pies cuadrados, y la mayoría de los demás todavía están en casa con su propio equipo. El arreglo funciona bastante bien, dijo Hedges, aunque no siempre tiene el equipo que necesita porque se ha esparcido por las residencias de muchas personas.

Al igual que Cerebras, otras empresas emergentes de tecnología están descubriendo que necesitan trasladar sus laboratorios improvisados ​​de un lugar a otro, o tener varios laboratorios manipulados por jurados al mismo tiempo, para mantener el desarrollo.

Voyage, una puesta en marcha de automóviles autónomos en Palo Alto, California, compró inicialmente varias piezas de automóviles autónomos y las envió a dos ingenieros para que pudieran trabajar en casa. La puesta en marcha les envió sensores lidar (los sensores láser que rastrean todo alrededor del automóvil) y unidades de medición inercial (los dispositivos que rastrean la posición y el movimiento del automóvil) para que pudieran seguir probando cambios en el software del automóvil.

Pero Voyage no se basó solo en las configuraciones en el hogar. En algunos casos, hizo arreglos para que los ingenieros se conectaran a las computadoras de su hogar para tener acceso remoto a una colección de piezas de automóviles instaladas en las oficinas de la empresa.

Llamado “el HIL”, abreviatura de “hardware en el bucle”, se trataba básicamente de un automóvil sin ruedas, completo con cremallera de dirección y sistema de frenado. En lugar de ejecutar pruebas del artilugio de cerca, los ingenieros lo utilizaron a través de Internet y realizaron pruebas desde lejos.

“Nos ayuda a ser más eficientes”, dijo Eric González, uno de los fundadores de Voyage y director de ingeniería. “Pero tuvimos que cambiar nuestra hoja de ruta”.

Si todo lo demás fallaba, siempre estaba el garaje.

En Silicon Valley, el garaje ha tenido durante mucho tiempo una especie de aura mítica. En la década de 1990, Larry Page y Sergey Brin desarrollado Google en un garaje. A finales de la década de 1930, Bill Hewlett y David Packard creó Hewlett-Packard en otro. Hoy en día, el HP Garage, en Palo Alto, se conserva bien y a veces se le llama el “lugar de nacimiento de Silicon Valley. “

Ahora, en la pandemia, el garaje de Silicon Valley se ha convertido en una metáfora para hacer uso de cualquier espacio disponible para hacer lo que hay que hacer, dijeron los ingenieros. El Sr. Hedges, el ingeniero de Cerebras, dijo que había trasladado el equipo a la sala de estar solo porque no tenía garaje.

“Si tuviéramos un garaje, mi esposa me habría puesto allí, con los enfriadores”, dijo.

En el garaje para un automóvil del Sr. Wessells, el director ejecutivo de Natron, la recreación del laboratorio de la oficina le permitió probar baterías dentro de “cámaras ambientales” del tamaño de mini refrigeradores que controlan la temperatura y la humedad. Dijo que se había hecho cargo del banco de trabajo en el garaje con todo el equipo.

“Yo era el único en la empresa que podía realizar nuevos experimentos”, dijo Wessells. “Solo tenía que seguir llamando a nuestros científicos, preguntándoles cómo conectar todo”.

Pero no había suficiente espacio para todo el equipo. Entonces, en lugar de realizar experimentos con cientos de baterías, como lo haría normalmente Natron en el laboratorio, dijo Wessells, solo cabían decenas de baterías en el garaje. “Fue solo un goteo de lo que hacemos normalmente”, dijo.

Para julio, los nuevos pedidos del gobierno permitieron a Natron, considerado un negocio esencial porque servía a las redes de telefonía celular, para que algunos ingenieros regresaran al laboratorio, con horas escalonadas.

La puesta en marcha también instaló software en las computadoras que permitió a los ingenieros tener acceso al equipo del laboratorio desde casa. La disposición no era ideal, no era como tener el equipo frente a la gente, pero funcionó, dijeron los ingenieros de Natron.

“Es como si estuviera sentado allí”, dijo Aaron Loar, un ingeniero de Natron que ayuda a escribir el software que opera las baterías. “Pero estoy un poco paralizado”.

Natron también comenzó a fabricar baterías nuevamente en una instalación en Santa Clara, donde reorganizó la línea de montaje para el distanciamiento social. Instaló barreras de plástico entre cada trabajador de la línea y reconstruyó el sistema de flujo de aire del edificio. Si bien la línea de montaje es más lenta, nadie ha dado positivo por el coronavirus, dijo Wessells.

“El equipo de ingeniería no es tan rápido. La línea de fabricación no es tan rápida ”, dijo. “Pero ese es solo el costo del negocio durante Covid”.

En cuanto a su garaje, el Sr. Wessells sacó el equipo del laboratorio en agosto y lo regresó a la oficina. Eso significó que, por primera vez en meses, él y su esposa podrían usar el banco de trabajo del garaje, que necesitaban para proyectos de mejoras para el hogar.

“Cuando hay un laboratorio de baterías en el garaje, pones otras cosas en espera”, dijo.

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