El coronavirus está mutando. ¿Qué significa eso para nosotros?


Justo cuando las vacunas comienzan a ofrecer esperanzas de una salida de la pandemia, los funcionarios en Gran Bretaña hicieron sonar el sábado una alarma urgente sobre lo que llamaron una nueva variante altamente contagiosa del coronavirus que circula en Inglaterra.

Citando la rápida propagación del virus a través de Londres y las áreas circundantes, el primer ministro Boris Johnson impuso el país bloqueo más estricto desde marzo. “Cuando el virus cambia su método de ataque, debemos cambiar nuestro método de defensa”, dijo.

En Sudáfrica, ha surgido una versión similar del virus, que parece compartir algunas de las mutaciones observadas en la variante británica. Ese virus se ha encontrado en el 90 por ciento de las muestras cuyas secuencias genéticas se han analizado en Sudáfrica.

Los científicos están preocupados por estas variantes pero no sorprendidos por ellas. Los investigadores han registrado miles de pequeñas modificaciones en el material genético del coronavirus a medida que ha ido pasando por todo el mundo.

Algunas variantes se vuelven más comunes en una población simplemente por suerte, no porque los cambios de alguna manera sobrecarguen el virus. Pero a medida que se vuelve más difícil para el patógeno sobrevivir, debido a las vacunas y la creciente inmunidad en las poblaciones humanas, los investigadores también esperan que el virus obtenga mutaciones útiles que le permitan propagarse más fácilmente o escapar de la detección por parte del sistema inmunológico.

“Es una advertencia real de que debemos prestar más atención”, dijo Jesse Bloom, biólogo evolutivo del Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson en Seattle. “Ciertamente, estas mutaciones se van a propagar y, definitivamente, a la comunidad científica, necesitamos monitorear estas mutaciones y debemos caracterizar cuáles tienen efectos”.

La variante británica tiene alrededor de 20 mutaciones, incluidas varias que afectan la forma en que el virus se adhiere a las células humanas y las infecta. Estas mutaciones pueden permitir que la variante se replique y transmita de manera más eficiente, dijo Muge Cevik, experto en enfermedades infecciosas de la Universidad de St. Andrews en Escocia y asesor científico del gobierno británico.

Pero la estimación de una mayor transmisibilidad (funcionarios británicos dijeron que la variante era hasta un 70 por ciento más transmisible) se basa en modelos y no se ha confirmado en experimentos de laboratorio, agregó el Dr. Cevik.

“Sobre todo, creo que necesitamos tener un poco más de datos experimentales”, dijo. “No podemos descartar por completo el hecho de que algunos de estos datos de transmisibilidad podrían estar relacionados con el comportamiento humano”.

También en Sudáfrica, los científicos se apresuraron a notar que el comportamiento humano estaba impulsando la epidemia, no nuevas mutaciones cuyo efecto sobre la transmisibilidad aún no se había cuantificado.

El anuncio británico también generó preocupación de que el virus pudiera evolucionar para volverse resistente a las vacunas que se están lanzando recientemente. Las preocupaciones se centran en un par de alteraciones en el código genético viral que pueden hacerlo menos vulnerable a ciertos anticuerpos.

Pero varios expertos pidieron cautela, diciendo que se necesitarían años, no meses, para que el virus evolucionara lo suficiente como para hacer que las vacunas actuales sean impotentes.

“Nadie debería preocuparse de que va a haber una sola mutación catastrófica que de repente inutilice toda la inmunidad y los anticuerpos”, dijo el Dr. Bloom.

“Va a ser un proceso que ocurre en una escala de tiempo de varios años y requiere la acumulación de múltiples mutaciones virales”, agregó. “No va a ser como un interruptor de encendido y apagado”.

Como todos los virus, el coronavirus cambia de forma. Algunos cambios genéticos son intrascendentes, pero algunos pueden darle una ventaja.

Los científicos temen esta última posibilidad, especialmente: la vacunación de millones de personas puede ejercer una enorme presión sobre el virus para que se vuelva resistente a la respuesta inmune, retrasando años la lucha mundial.

Ya hay pequeños cambios en el virus eso tiene surgido de forma independiente varias veces en todo el mundo, lo que sugiere que las mutaciones son útiles para el patógeno. La mutación que afectan la susceptibilidad de los anticuerpos, técnicamente llamada deleción 69-70, lo que significa que faltan letras en el código genético, se ha visto al menos tres veces: en visones daneses, en personas en Gran Bretaña y en un paciente inmunodeprimido que se volvió mucho menos sensible al plasma convaleciente.

“Esta cosa está transmitiendo, adquiriendo, se está adaptando todo el tiempo”, dijo el Dr. Ravindra Gupta, virólogo de la Universidad de Cambridge, quien la semana pasada detalló la eliminación emergencia recurrente y propagación. “Pero la gente no quiere escuchar lo que decimos, que es: este virus mutará”.

La nueva deleción genética cambia la proteína de pico en la superficie del coronavirus, que necesita para infectar las células humanas. Las variantes del virus con esta deleción surgieron de forma independiente en Tailandia y Alemania a principios de 2020, y se hicieron frecuentes en Dinamarca e Inglaterra en agosto.

Los científicos inicialmente pensaron que el nuevo coronavirus era estable y que era poco probable que escapara a la respuesta inmune inducida por la vacuna, dijo la Dra. Deepti Gurdasani, epidemióloga clínica de la Universidad Queen Mary de Londres.

“Pero ha quedado muy claro en los últimos meses que pueden ocurrir mutaciones”, dijo. “A medida que aumenta la presión de selección con la vacunación masiva, creo que estos mutantes se volverán más comunes”.

Varios trabajos recientes han demostrado que el coronavirus puede evolucionar para evitar ser reconocido por un solo anticuerpo monoclonal, un cóctel de dos anticuerpos o incluso suero convaleciente dado a un individuo específico.

Afortunadamente, todo el sistema inmunológico del cuerpo es un adversario mucho más formidable.

Las vacunas Pfizer-BioNTech y Moderna inducen una respuesta inmune solo a la proteína de pico transportada por el coronavirus en su superficie. Pero cada persona infectada produce un repertorio grande, único y complejo de anticuerpos contra esta proteína.

“El hecho es que tienes miles de peces gordos apuntando al virus”, dijo Kartik Chandran, virólogo de la Facultad de Medicina Albert Einstein de Nueva York. “No importa cómo el virus se retuerza y ​​se entrelaza, no es tan fácil encontrar una solución genética que realmente pueda combatir todas estas diferentes especificidades de anticuerpos, sin mencionar los otros brazos de la respuesta inmune”.

En resumen: será muy difícil que el coronavirus escape de las defensas del organismo, a pesar de las múltiples variaciones que pueda adoptar.

El escape de la inmunidad requiere que un virus acumule una serie de mutaciones, cada una de las cuales permite que el patógeno erosione la efectividad de las defensas del cuerpo. Algunos virus, como la influenza, acumulan esos cambios con relativa rapidez. Pero otros, como el virus del sarampión, no recogen casi ninguna de las alteraciones.

Incluso el virus de la influenza necesita de cinco a siete años para recolectar suficientes mutaciones para escapar del reconocimiento inmunológico por completo, anotó el Dr. Bloom. Su laboratorio publicó el viernes un nuevo informe que muestra que los coronavirus del resfriado común también evolucionar para escapar de la detección inmunológica – pero durante muchos años.

La escala de las infecciones en esta pandemia puede generar rápidamente diversidad en el nuevo coronavirus. Aún así, una gran mayoría de personas en todo el mundo aún no se han infectado, y eso ha dado esperanzas a los científicos.

“Sería un poco sorprendente para mí si viéramos una selección activa para el escape inmunológico”, dijo Emma Hodcroft, epidemióloga molecular de la Universidad de Berna en Suiza.

“En una población que todavía es mayoritariamente ingenua, el virus simplemente no necesita hacer eso todavía”, dijo. “Pero es algo que queremos tener en cuenta a largo plazo, especialmente a medida que empecemos a vacunar a más personas”.

Inmunizar alrededor del 60 por ciento de la población en aproximadamente un año y mantener bajo el número de casos mientras eso sucede, ayudará a minimizar las posibilidades de que el virus mute significativamente, dijo el Dr. Hodcroft.

Aún así, los científicos deberán seguir de cerca la evolución del virus para detectar mutaciones que puedan darle una ventaja sobre las vacunas.

Los científicos monitorean de manera rutinaria las mutaciones en los virus de la gripe para actualizar las vacunas y deberían hacer lo mismo con el coronavirus, dijo Trevor Bedford, biólogo evolutivo del Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson en Seattle.

“Se puede imaginar un proceso como el que existe para la vacuna contra la gripe, en el que se intercambian estas variantes y todos reciben la vacuna anual de Covid”, dijo. “Creo que eso es lo que generalmente será necesario”.

La buena noticia es que la tecnología utilizada en las vacunas Pfizer-BioNTech y Moderna es mucho más fácil de ajustar y actualizar que las vacunas convencionales. Las nuevas vacunas también generan una respuesta inmune masiva, por lo que el coronavirus puede necesitar muchas mutaciones durante años antes de que las vacunas deban ajustarse, dijo el Dr. Bedford.

Mientras tanto, dijo él y otros expertos, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades y otras agencias gubernamentales deberían establecer un sistema nacional para vincular las bases de datos de secuencias virales con datos sobre el terreno, como si se produjo una infección a pesar de la vacunación.

“Estos son consejos útiles para que los científicos y los gobiernos pongan en marcha sistemas, ahora, antes de que los necesitemos, especialmente ahora que comenzamos a vacunar a las personas”, dijo el Dr. Hodcroft. “Pero el público no debería estar necesariamente en pánico”.

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