La nueva prueba de papel Covid-19 de la India podría ser un ‘cambio de juego’


La nueva prueba de Feluda utiliza una tecnología de edición de genes para detectar el virus
La nueva prueba de Feluda utiliza una tecnología de edición de genes para detectar el virus

Un equipo de científicos en India ha desarrollado una prueba económica en papel para el coronavirus que podría dar resultados rápidos similares a una prueba de embarazo.

La prueba, que lleva el nombre de un famoso detective de ficción indio, se basa en una tecnología de edición de genes llamada Crispr. Los científicos estiman que el kit, llamado Feluda, arrojaría resultados en menos de una hora y costaría 500 rupias (alrededor de $ 6,75; £ 5,25).

Feluda será fabricado por un conglomerado indio líder, Tata, y podría ser la primera prueba Covid-19 basada en papel del mundo disponible en el mercado.

“Esta es una prueba simple, precisa, confiable, escalable y frugal”, dijo a la BBC el profesor K Vijay Raghavan, principal asesor científico del gobierno indio.

Investigadores del Instituto de Genómica y Biología Integrativa (IGIB), con sede en Delhi, donde se desarrolló Feluda, así como laboratorios privados, probaron la prueba en muestras de aproximadamente 2.000 pacientes, incluidos los que ya habían dado positivo por el coronavirus.

Descubrieron que la nueva prueba tenía una sensibilidad del 96% y una especificidad del 98%. La precisión de una prueba se basa en estas dos proporciones. Una prueba que es muy sensible detectará a casi todas las personas que padecen la enfermedad; y una prueba que tiene una alta especificidad descartará correctamente a casi todas las personas que no tienen la enfermedad.

El primero asegura no demasiados resultados falsos negativos; y el segundo no demasiados falsos positivos. El regulador de drogas de la India ha aprobado la prueba para uso comercial.

Con más de seis millones de infecciones confirmadas, India tiene el segundo mayor número de casos de Covid-19 del mundo. Hasta ahora, más de 100.000 personas en el país han muerto a causa de la enfermedad.

Después de un comienzo lento, India ahora está analizando alrededor de 100.000 muestras al día en más de 1.200 laboratorios de todo el país. Está utilizando dos pruebas.

India todavía no permite pruebas de Covid-19 a partir de muestras de saliva
India todavía no permite pruebas de Covid-19 a partir de muestras de saliva

La primera es la reacción en cadena de la polimerasa estándar de oro, probada en el tiempo, o pruebas de frotis de PCR, que utilizan productos químicos para amplificar el material genético del virus en el laboratorio. El segundo es la rápida prueba de antígenos, que funciona detectando fragmentos de virus en una muestra.

La prueba de PCR es generalmente confiable y cuesta hasta 2400 rupias. Tiene tasas bajas de falsos positivos y falsos negativos. Las pruebas de antígenos son más baratas y utilizan muestras de sangre obtenidas mediante punción digital para encontrar signos de una infección previa. Son más precisos en la detección de infecciones positivas, pero generan más falsos negativos que la prueba de PCR.

La ampliación de las pruebas en la India no ha significado todavía una fácil disponibilidad, según el Dr. Anant Bhan, investigador en salud global y políticas de salud.

“Todavía hay largos tiempos de espera y falta de disponibilidad de kits. Y estamos haciendo muchas pruebas rápidas de antígenos que tienen problemas con los falsos negativos”, dijo el Dr. Bhan a la BBC.

Él cree que la prueba de Feluda podría potencialmente reemplazar las pruebas de antígenos porque podría ser comparativamente más barata y más precisa.

“La nueva prueba tiene la fiabilidad de la prueba de PCR, es más rápida y se puede realizar en laboratorios más pequeños que no tienen máquinas sofisticadas”, dijo a la BBC el Dr. Anurag Agarwal, director de IGIB.

La recolección de muestras para la prueba de Feluda será similar a la prueba de PCR: un hisopo nasal que se inserta unas pulgadas en la nariz para verificar si hay coronavirus en la parte posterior del conducto nasal. India todavía no permite las pruebas de Covid-19 a partir de muestras de saliva.

El equipo del Instituto de Genómica y Biología Integrativa detrás de la nueva prueba
El equipo del Instituto de Genómica y Biología Integrativa detrás de la nueva prueba

En la prueba de PCR tradicional, la muestra se envía a un laboratorio acreditado donde tiene que pasar por una serie de “ciclos” antes de que se recupere suficiente virus.

La nueva prueba de Feluda utiliza Crispr, forma abreviada de repeticiones palindrómicas cortas agrupadas regularmente interespaciadas, o una tecnología de edición de genes para detectar el virus.

Según los investigadores, la edición de genes funciona de manera similar al procesamiento de texto: es como usar el cursor para corregir un error tipográfico eliminando una letra incorrecta e insertando la correcta. La técnica es tan precisa que puede eliminar y agregar una sola letra del genoma. La edición de genes se utiliza principalmente para prevenir infecciones y tratar dolencias como la anemia de células falciformes.

Cuando se utiliza como herramienta de diagnóstico, como Feluda, la tecnología Crispr se adhiere a un conjunto de letras de un gen que lleva la firma del nuevo coronavirus, lo resalta y da una lectura en una hoja de papel.

Dos líneas azules indican un resultado positivo, mientras que una sola línea azul significa que la prueba ha dado negativo.

“Las pruebas siguen siendo un recurso limitado y algo por lo que debemos hacer todo lo posible para mejorar su disponibilidad. Así que Feluda es un paso importante en esa dirección”, dijo el Dr. Stephen Kissler, investigador de la Facultad de Medicina de Harvard.

India tiene el segundo mayor número de casos de Covid-19 del mundo
India tiene el segundo mayor número de casos de Covid-19 del mundo

Las pruebas basadas en Crispr son parte de una “tercera ola de pruebas” después de las pruebas de PCR y antígenos que requieren mucho tiempo y trabajo, según el Dr. Thomas Tsai del Harvard Global Health Institute.

En los EE. UU. Y el Reino Unido, varias empresas y laboratorios de investigación están desarrollando pruebas de tiras de papel similares que pueden ser baratas y fabricadas en masa. Uno de los más comentados ha sido una tira de papel desarrollada por Sherlock Bioscience que ha sido aprobada para uso de emergencia por la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA). La prueba pretende detectar las “huellas genéticas únicas de prácticamente cualquier secuencia de ADN o ARN en cualquier organismo o patógeno”. El ADN y el ARN son moléculas hermanas responsables del almacenamiento de toda la información genética que sustenta la vida.

“La prueba ideal y definitiva será la que esté basada en papel, que se puede hacer desde casa”, dijo el Dr. Tsai. “Pero, por supuesto, existen algunas restricciones biológicas a la tecnología; no podemos esperar que las personas extraigan y amplifiquen el ARN desde casa”.

Aquí es donde la prueba de Feluda podría terminar marcando una gran diferencia en la forma en que vemos las pruebas de diagnóstico basadas en la edición de genes.

El Dr. Debojyoti Chakraborty, científico molecular del IGBMR y miembro principal del equipo que desarrolló Feluda, le dijo a la BBC que estaban trabajando en un prototipo de una prueba en la que “se puede extraer y amplificar el ARN usando PCR en casa”.

“Estamos intentando hacer una prueba sencilla, asequible y verdaderamente en el punto de atención para que las pruebas generalizadas no estén limitadas por las máquinas y la mano de obra”, dijo el Dr. Chakraborty.

India ha estado usando PCR y pruebas de antígenos hasta ahora
India ha estado usando PCR y pruebas de antígenos hasta ahora

“India tiene la oportunidad de demostrar el valor de esta prueba, porque tiene una población tan grande y está llegando justo en el momento en que se necesita”, dijo el Dr. Kissler. “Si se demuestra su eficacia, puede tener beneficios que se propaguen por todo el mundo”.

Una vacuna será vital para recuperarse por completo de la pandemia, pero según el Dr. Kissler, las pruebas confiables y accesibles también son clave para lograr “una sensación de normalidad”.

“En el mundo ideal que imagino, hacer una prueba será tan fácil como lavarse los dientes o hacer tostadas”, dijo.

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