Los días más calurosos amplían la brecha racial en las escuelas de EE. UU., Según muestran los datos


WASHINGTON – El aumento de las temperaturas está ampliando la brecha de rendimiento racial en las escuelas de los Estados Unidos, sugiere una nueva investigación, que ofrece la evidencia más reciente de que la carga del cambio climático recae de manera desproporcionada sobre las personas de color.

En un artículo publicado el lunes En la revista Nature Human Behavior, los investigadores encontraron que los estudiantes obtuvieron peores resultados en las pruebas estandarizadas por cada día adicional de 80 grados Fahrenheit o más, incluso después de controlar otros factores. Esos efectos se mantuvieron en 58 países, lo que sugiere un vínculo fundamental entre la exposición al calor y la reducción del aprendizaje.

Pero cuando los investigadores observaron específicamente a los Estados Unidos, utilizando datos más granulares para desglosar el efecto en los puntajes de las pruebas por raza, encontraron algo sorprendente: el impacto perjudicial del calor parecía afectar solo a los estudiantes negros e hispanos.

R. Jisung Park, autor principal del artículo y profesor asistente de políticas públicas en la Universidad de California en Los Ángeles, dijo que la brecha parecía reflejar el hecho de que los estudiantes de minorías tienen menos probabilidades de tener aire acondicionado en la escuela y en el hogar. Estar expuesto a temperaturas más altas durante todo el año escolar parece tener un efecto gradual y acumulativo en la capacidad de esos estudiantes para absorber sus lecciones, dijo.

“Es como mil pequeños recortes en su capacidad para concentrarse y aprender”, dijo el Dr. Park.

Los hallazgos son la última incorporación a un creciente cuerpo de investigación que muestra que el cambio climático en general, y el aumento de las temperaturas en particular, tienen un mayor efecto sobre las minorías.

UN estudio publicado en enero encontré que un historia de la línea roja – la política desacreditada durante mucho tiempo de marcar los vecindarios minoritarios como lugares de riesgo para que los bancos presten dinero – y la inversión insuficiente que la acompaña ha dejado a muchos vecindarios negros hoy en día con más áreas pavimentadas y menos árboles. Como resultado, esos vecindarios eran más calurosos que sus contrapartes blancas, lo que llevó a más casos de enfermedades relacionadas con el calor.

En junio, una investigación publicada en JAMA Network Open mostró que las mujeres embarazadas expuestas a altas temperaturas o contaminación del aire son más como tener hijos prematuros, con bajo peso o nacidos muertos, y las madres y los bebés afroamericanos sufren daños a una tasa mucho más alta que la población en general.

El vínculo entre el calor y la educación se ha convertido en una parte importante de esa historia.

En un artículo anterior, publicado en mayo, El Dr. Park y sus coautores, incluido Joshua Goodman de la Universidad de Boston, analizaron los efectos del calor en los estudiantes de secundaria de Estados Unidos. Examinaron a 10 millones de estudiantes que tomaron el PSAT dos veces y encontraron que los estudiantes obtuvieron peores resultados en la prueba que siguió a un año de temperaturas más altas.

Calcularon que esos efectos eran mayores para los estudiantes de minorías y estimaron que la exposición al calor explicaba “aproximadamente el 5 por ciento de la brecha de rendimiento racial”.

Pero los estudiantes de secundaria que toman el PSAT no son representativos de toda la población estudiantil estadounidense. Entonces, en su nuevo artículo, el Dr. Park y el Dr. Goodman, junto con A. Patrick Behrer de la Universidad de Stanford, examinaron más de 270 millones de puntajes de exámenes administrados por el estado para estudiantes de tercero a octavo grado entre 2009 y 2015.

Descubrieron que los estudiantes que experimentaron más días escolares de 80 grados Fahrenheit, aproximadamente 27 grados Celsius, o más calurosos en el año anterior a sus exámenes, obtuvieron peores resultados que sus contrapartes en los mismos distritos escolares que tomaron los exámenes en años con menos días calurosos.

Pero esa conexión fue cierta solo para los estudiantes negros e hispanos, y para los estudiantes con ingresos familiares más bajos. Para los estudiantes blancos como grupo, no hubo un efecto estadísticamente significativo. (Los datos no permitieron a los investigadores considerar la raza y los ingresos juntos, lo que les impidió determinar el efecto de la exposición al calor en los puntajes de las pruebas para grupos más específicos, como los estudiantes blancos de bajos ingresos).

Los hallazgos podrían reflejar diferencias fuera de la escuela, incluido un menor acceso de los estudiantes de minorías a la tutoría para aumentar las lecciones en el aula, dijo el Dr. Goodman, profesor asociado de educación y economía.

Así que los investigadores separaron los días escolares más calurosos de los fines de semana más calurosos o los días de verano. Descubrieron que el efecto más fuerte en los resultados de las pruebas estaba relacionado con temperaturas más altas en los días en que los estudiantes estaban en la escuela.

“La misma cantidad de calor al aire libre hace que ciertas aulas sean más calientes, solo porque sus edificios son de menor calidad”, dijo el Dr. Goodman. “Los estudiantes de bajos ingresos están en edificios escolares que tienen peores sistemas de ventilación y aire acondicionado”.

El acceso desigual a escuelas bien financiadas pertenece a una larga lista de desigualdades raciales que magnifican los efectos del cambio climático, según Heather McTeer Toney, una funcionaria de alto nivel de la Agencia de Protección Ambiental bajo el presidente Barack Obama. Esa lista incluye el hecho de que es más probable que las minorías vivan cerca de sitios de desechos tóxicos, exponiéndolas a sustancias químicas peligrosas durante las inundaciones, dijo, así como a los desarrollos de viviendas públicas que mantienen el calor.

“Podríamos seguir hablando sobre diferentes dinámicas sociales que impactan de manera desproporcionada a las comunidades de color”, dijo McTeer Toney, quien ahora es directora de campo nacional de Moms Clean Air Force, un grupo de defensa. “Para cada uno de ellos, podemos establecer un vínculo con el clima”.

El creciente cuerpo de investigación que muestra esos efectos desproporcionados ha cambiado la conversación pública sobre el cambio climático, dirigiendo más atención a la equidad racial, dijo Nsedu Obot Witherspoon, director ejecutivo de Children’s Environmental Health Network, un grupo de defensa para proteger a los niños de los peligros ambientales.

Pero aún no está claro si ese mayor enfoque se traducirá en arreglar las políticas que hacen que persistan esas disparidades, dijo, como menos fondos para las escuelas en áreas de minorías. “Hemos estado discutiendo mucho sobre esto durante mucho tiempo”, dijo Obot Witherspoon.

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