Los hospitales rurales del Medio Oeste están luchando para manejar el aumento de COVID



WESSINGTON SPRINGS, SD (AP) – El condado rural de Jerauld en Dakota del Sur no vio ni un solo caso del coronavirus durante más de dos meses, desde junio hasta agosto. Pero durante las últimas dos semanas, su tasa de nuevos casos por persona se disparó a una de las más altas del país.

“De repente golpeó, y mientras lo hacía, simplemente explotó”, dijo el Dr. Tom Dean, uno de los tres médicos que trabajan en el condado.

Como la peor parte del virus ha soplado en el medio oeste superior y las llanuras del norte, se ha puesto de relieve la gravedad de los brotes en las comunidades rurales. A los médicos y funcionarios de salud de las ciudades pequeñas les preocupa que las infecciones abrumen a las comunidades con recursos médicos limitados. Y muchos dicen que todavía se enfrentan a actitudes sobre el uso de máscaras que endurecido en líneas políticas y una noción falsa de que las zonas rurales son inmunes a infecciones generalizadas.

Dean comenzó a escribir una columna en el periódico semanal local, el True Dakotan, para ofrecer su guía. En las últimas semanas, ha visto cómo una de cada 37 personas en su condado ha dado positivo por el virus.

Atropelló el asilo de ancianos en Wessington Springs donde vivían sus padres y mató a su padre. Las seis muertes de la comunidad pueden parecer mínimas en comparación con las miles que han muerto en las ciudades, pero han impulsado al condado de aproximadamente 2,000 personas a una tasa de mortalidad aproximadamente cuatro veces mayor que la tasa nacional.

Los condados rurales de Wisconsin, Dakota del Norte, Dakota del Sur y Montana se encuentran entre los top en la nación para nuevos casos per cápita durante las últimas dos semanas, según investigadores de Johns Hopkins. En los condados con solo unos pocos miles de habitantes, la cantidad de casos per cápita puede dispararse incluso con un pequeño brote, y el número de víctimas llega cerca de casa en ciudades muy unidas.

“Una o dos personas con infecciones realmente pueden causar un gran impacto cuando se tiene una tienda de comestibles o una gasolinera”, dijo Misty Rudebusch, directora médica de una red de clínicas de salud rurales en Dakota del Sur llamada Horizon Health Care. “Hay tal efecto dominó”.

Wessington Springs es un centro para las generaciones de agricultores y ganaderos que trabajan la tierra circundante. Los residentes envían a sus hijos a la misma escuela a la que asistieron y han conservado las ofertas culturales como un jardín de Shakespeare y un teatro de ópera.

Confían en Dean, quien durante 42 años se ha ocupado de todo, desde huesos rotos hasta presión arterial alta. Cuando un paciente necesita un mayor nivel de atención, el médico de familia generalmente depende de un traslado a un hospital a 130 millas (209 kilómetros) de distancia.

A medida que aumentan los casos, los hospitales de las comunidades rurales tienen problemas para encontrar camas. Una solicitud reciente para transferir a un paciente de COVID-19 “no gravemente enfermo, pero sí bastante” fue denegada durante varios días, hasta que la condición del paciente empeoró, dijo Dean.

“Estamos orgullosos de lo que obtuvimos, pero ha sido una lucha”, dijo sobre el hospital de 16 camas.

El brote que mató al padre de Dean obligó al único hogar de ancianos de Wessington Springs a presentar una solicitud estatal de enfermeras.

Los escasos recursos y las altas tasas de mortalidad han afectado a otras comunidades pequeñas. A Blair Tomsheck, director interino del departamento de salud en el condado de Toole, Montana, le preocupaba que los pequeños hospitales de la región tuvieran que empezar a atender a pacientes graves con COVID-19 después de que los casos aumentaran al nivel más alto per cápita del país. Una de cada 28 personas en el condado ha dado positivo en las últimas dos semanas, según los investigadores de Johns Hopkins.

“Es muy, muy desafiante cuando sus recursos son escasos: vivir en un condado pequeño y rural”, dijo.

Las infecciones también se pueden propagar rápidamente en lugares como el condado de Toole, donde la mayoría de las personas compran en la misma tienda de comestibles, asisten a la misma escuela o rinden culto en un puñado de iglesias.

“Las cenas familiares de los domingos nos están matando”, dijo Tomsheck.

Incluso cuando los brotes amenazan con salirse de control, los médicos y los funcionarios de salud dijeron que están luchando por convencer a la gente de la gravedad de un virus que tardó meses en entrar en vigor.

“Es como recibir una advertencia de ventisca y luego la ventisca no golpea esa semana, así que la próxima vez, la gente dice que no se va a preocupar por eso”, dijo Kathleen Taylor, una autora de 67 años que vive en Redfield, Dakota del Sur.

En franjas del país decoradas con banderas que apoyan al presidente Donald Trump, la gente se inspiró en el uso de máscaras debido a su actitud a menudo arrogante hacia el virus. Dean establece una conexión directa entre el enfoque de Trump y la falta de precauciones en su ciudad de 956 habitantes.

“Existe la tonta idea de que el uso de una máscara o el rechazo es una especie de declaración política”, dijo Dean. “Ha interferido seriamente con nuestra capacidad para tenerlo bajo control”.

Incluso en medio del aumento, los gobernadores republicanos de la región se han mostrado reacios a actuar. El gobernador de Dakota del Norte, Doug Burgum, dijo recientemente: “Estamos atrapados en medio de una tormenta de COVID” mientras niveles elevados de riesgo de asesoramiento en condados de todo el estado. Pero se ha negado a emitir un mandato de máscara.

La gobernadora de Dakota del Sur, Kristi Noem, quien se ha labrado una reputación entre los conservadores al renunciar a los cierres, culpó al aumento en los casos en los aumentos de pruebas, a pesar de que el estado ha tenido la tasa de positividad más alta en la nación durante las últimas dos semanas, según el Proyecto de seguimiento de COVID. Las tasas de positividad son una indicación de la extensión de las infecciones.

En Wisconsin, los grupos conservadores han demandado sobre el mandato de máscara del gobernador demócrata Tony Evers.

Si el requisito sobrevive no le importa a Jody Bierhals, una residente de Gillett que duda de la eficacia de usar una máscara. Su condado natal de Oconto, que se extiende desde la frontera norte de Green Bay hasta bosques y tierras de cultivo, tiene el segundo crecimiento más alto del estado en casos de coronavirus por persona.

Bierhals, una madre soltera con tres hijos, está más preocupada por la caída del negocio en su pequeño salón. La región depende de los turistas, pero muchos se han mantenido alejados durante la pandemia.

“¿Quiero dejar el agua abierta o quiero poder poner comida en la mesa?” ella preguntó. “Es una situación difícil”.

Bierhals dijo que pensaba que el virus no se podía detener y que sería mejor dejarlo seguir su curso. Pero actitudes locales como esa han dejado a la funcionaria de salud del condado, Debra Koniter, desesperada.

Konitzer advirtió que la propagación incontrolada de infecciones ha abrumado los sistemas de salud del condado.

“Estoy esperando a ver si nuestra comunidad puede cambiar nuestro comportamiento”, dijo. “De lo contrario, no veo el final a la vista”.



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