Propietarios de barco de buceo de California acusados ​​de incendio que mató a 34 personas


LOS ÁNGELES – Uno de los accidentes más mortales en la historia marítima reciente de EE. UU. Fue culpa de los propietarios de un barco de buceo del sur de California cuya falta de supervisión resultó en un incendio que arrasó el barco y mató a 34 personas en sus literas debajo de la cubierta, funcionarios federales de seguridad gobernó el martes.

La Junta Nacional de Seguridad del Transporte dijo que el capitán del Conception no colocó un vigilante nocturno itinerante a bordo del barco, lo que permitió que el fuego se extendiera rápidamente y atrapara al 33 pasajeros y un miembro de la tripulación. La NTSB también culpó a la Guardia Costera por no hacer cumplir ese requisito y recomendó que desarrollara un programa para garantizar que los barcos con pasajeros durante la noche realmente tengan el vigilante.

La tragedia del año pasado durante una excursión de buceo del fin de semana del Día del Trabajo cerca de la isla Santa Cruz frente a Santa Bárbara provocó investigaciones criminales y de seguridad. Documentos judiciales dicen que los cargos contra el capitán, Jerry Boylan, son inminentes.

En una escalofriante revelación, los investigadores le dijeron a la NTSB que debido a que algunos de los cuerpos recuperados llevaban zapatos, creen que las víctimas estaban despiertas e intentaban escapar antes de ser abrumadas por el humo. Ambas salidas de la litera fueron bloqueadas por las llamas y los informes forenses enumeran la inhalación de humo como la causa de muerte para todos.

La miembro de la junta Jennifer Homendy, quien viajó a Santa Bárbara en 2019 y recorrió un barco hermano del Conception, criticó a Boylan y a los propietarios, Truth Aquatics, durante una audiencia virtual sobre los hallazgos de la investigación.

“Odio el término accidente en este caso porque, en mi opinión, no es un accidente si no opera su empresa de manera segura”, dijo Homendy.

La gente se abraza en el puerto de Santa Bárbara en un memorial improvisado para las víctimas del incendio del barco Conception el 3 de septiembre de 2019 en Santa Bárbara, California. Imágenes de Mario Tama / Getty

Antes del desastre, Boylan y Truth Aquatics disfrutaban de una buena reputación entre los clientes y la comunidad náutica de Santa Bárbara. Los registros de la Guardia Costera muestran que el Conception había pasado sus dos inspecciones de seguridad más recientes.

Pero los investigadores de la NTSB condenaron a la compañía y al capitán por una letanía de problemas que incluyen no entrenar la tripulación sobre los procedimientos de emergencia.

“Limpia tu acto”, dijo el presidente de la NTSB, Robert Sumwalt, refiriéndose a Truth Aquatics.

Los abogados de Boylan y Truth Aquatics no respondieron de inmediato a las solicitudes de comentarios.

Los investigadores dijeron que debido a que el barco se quemó y se hundió, no pudieron determinar qué causó el incendio. Pero descubrieron que comenzaba hacia la parte trasera del salón de la cubierta principal, donde los buzos habían enchufado teléfonos, linternas y otros artículos con baterías combustibles de iones de litio.

“Algunas personas pueden alejarse y decir: ‘Bueno, desearía saber cuál fue la fuente de ignición'”, dijo Homendy. “Pero la clave aquí es que el enfoque debe estar en las condiciones presentes que permitieron que el fuego pasara desapercibido y creciera hasta un punto en el que impidió la evacuación”.

Jeffrey Goodman, abogado que representa a familiares de nueve víctimas, dijo que las conclusiones de la junta confirmaron que el desastre era “predecible y prevenible”.

“Truth Aquatics violó rutinariamente la ley federal al no tener una guardia nocturna itinerante”, dijo Goodman en un comunicado.

Homendy y los otros miembros de la junta también criticaron duramente a la Guardia Costera, diciendo que las reglas insuficientes, como la falta de un requisito de detectores de humo interconectados en todos los espacios de alojamiento y los arreglos deficientes de escape de emergencia, deben rectificarse.

Los registros de la Guardia Costera también muestran que desde 1991, ningún propietario, operador o fletador ha recibido una citación o multa por no publicar una patrulla itinerante, lo que, según la NTSB, significa que no existe un sistema eficaz para verificar el requisito y exhortó a implementado.

“No podemos permitir que este desastre, esta tragedia, se desperdicie”, dijo Sumwalt.

La NTSB no tiene poderes de ejecución y debe presentar sus sugerencias para mejoras de seguridad a organismos como la Administración Federal de Aviación o la Guardia Costera, que han rechazado repetidamente algunas de las recomendaciones de la junta después de otros desastres.

“La Guardia Costera considerará cuidadosamente las recomendaciones de la Junta Nacional de Seguridad en el Transporte a través de un proceso deliberado, que incluirá la revisión por parte de todos los expertos en la materia y líderes superiores responsables de implementar los posibles cambios regulatorios”, dijo el teniente comodoro. Scott McBride dijo en un comunicado.

Después del incendio de Conception, la Guardia Costera emitió un boletín recomendando un límite en el uso sin supervisión de baterías de iones de litio y un uso extensivo de enchufes múltiples y cables de extensión.

John Hillsman, abogado de los familiares de cinco víctimas, dijo que sus clientes están ansiosos por ver cambios. Llamó a algunas de las operaciones de Truth Aquatics, incluida la violación del reloj itinerante, “simplemente asombrosas”.

Cinco miembros de la tripulación, incluido Boylan, estaban durmiendo en la cubierta superior cuando el incendio se desató alrededor de las 3 am en el área sobre la única escotilla de escape hacia el camarote donde dormían los pasajeros y un solo miembro de la tripulación. Boylan y los otros cuatro tripulantes escaparon saltando al agua después de hacer repetidos intentos para tratar de salvar a los que estaban debajo de la cubierta.

El tamaño de la escotilla de emergencia (22 pulgadas por 22 pulgadas) cumplía con las regulaciones, aunque los miembros de la junta de seguridad lo criticaron por ser inadecuado. Su ubicación requería que los pasajeros subieran a una litera superior y luego salieran por la abertura.

“No veo cómo un humano promedio con un chaleco salvavidas podría pasar por esa escotilla … sin ser un contorsionista”, dijo el miembro de la junta Michael E. Graham.

Una segunda salida del camarote conducía al mismo compartimento.

Las familias de 32 víctimas han presentado reclamos contra los propietarios de los botes, Glen y Dana Fritzler, y Truth Aquatics. A su vez, los Fritzler y la compañía han presentado una demanda legal para protegerlos de daños bajo una ley marítima que limita la responsabilidad de los propietarios de embarcaciones. Los documentos judiciales muestran que se han ofrecido a resolver demandas con decenas de familiares de las víctimas.

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