‘The Big Burn’ de 1910 transformó la lucha contra incendios forestales. ¿2020 hará lo mismo?



ALAMEDA, Calif. – Como California’s los incendios forestales récord se acercaron a 4 millones de acres A principios de este mes, el principal funcionario de bomberos del estado comparó las conflagraciones en serie con un evento fundamental en la historia de Estados Unidos: “The Big Burn” de 1910.

El incendio centenario, que arrasó millones de acres en el oeste, transformó la lucha contra incendios forestales de Estados Unidos en la profesión que es hoy: una fuerza que responde a los incendios con movilizaciones masivas de aviones cisterna, excavadoras y “tropas”, como lo hacen los bomberos. llamado a menudo.

El funcionario, Thom Porter, director del Departamento de Silvicultura y Protección contra Incendios de California, o Cal Fire, sugirió que 2020 podría marcar otro punto de inflexión.

“La ciencia que se desarrolló para hacer todas esas cosas en ese momento y se llevó adelante 100 años, no hizo lo correcto”, dijo. “No hizo lo que necesitábamos que hiciera en este momento”.

“Cada acre de California puede arder y lo hará algún día”, agregó. “Necesitamos aceptar eso y ser resilientes”.

Los expertos en incendios forestales han estado presionando a California para que cambie algunas de esas prácticas durante años, pero en las entrevistas, se mostraron escépticos de que los incendios masivos y los cielos ahogados por el humo de 2020 resulten ser tan cruciales como 1910.

“Quizás este evento histórico a lo largo de toda la costa oeste nos haga presionar el botón de reinicio”, dijo Timothy Ingalsbee, un ex bombero forestal convertido en ecologista de incendios que es director ejecutivo de Bomberos unidos por la seguridad, la ética y la ecología. “En lugar de arrojar más sangre y tesoros a esta guerra interminable, creciente e imposible de ganar contra los incendios forestales, cambiamos el paradigma y buscamos una nueva relación con el fuego en la tierra”.

“Viniendo de Cal Fire”, agregó, “lo creeré cuando lo vea”.

Una vista del área donde los hombres perdidos murieron en incendios en 1910 en el Bosque Nacional Coeur d’Alene en Idaho.Archivo RH McKay / Servicio Forestal de EE. UU.

La gran quema

La serie de incendios que estallaron en partes de Columbia Británica, el este de Washington, Idaho y Montana en agosto de 1910 quemaron 3,25 millones de acres durante dos días. Murieron 85 personas, 78 de ellas bomberos.

Antes de 1910, los incendios forestales se trataban como un problema comunitario. La mayoría de las veces, fueron ignorados o bienvenidos como una forma de despejar la tierra para la agricultura y el pastoreo, dijo Stephen Pyne, profesor emérito de historia ambiental en la Universidad Estatal de Arizona y autor de “Año de los incendios: la historia de los grandes incendios de 1910. “

Cuando un incendio forestal arrasó una comunidad, algunos de ellos mataron a cientos de personas, la respuesta fue impulsada casi por completo por la comunidad, dijo Pyne. “Tuvieron que valerse por sí mismos”, dijo.

El incendio de 1910 cambió eso. En ese momento, no era el incendio forestal más grande ni mortal en los Estados Unidos. Pero una joven agencia federal, el Servicio Forestal de EE. UU., Había visto aumentar su fortuna política solo cinco años antes cuando tomó el control de las vastas tierras forestales del país, dijo Pyne, y el incendio traumatizó a la agencia. Respondió con una serie de prácticas que reflejaban las políticas progresistas y conservacionistas de la época, dijo.

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La nueva filosofía se cristalizó en un ensayo escrito por el filósofo y psicólogo de la Universidad de Harvard William James, quien se había alarmado por la escalada del militarismo estadounidense.

“Quería redirigir ese entusiasmo” hacia “un enemigo común: las fuerzas de la naturaleza”, dijo Pyne.

Lo que siguió fue la contratación a gran escala de bomberos, fondos de emergencia para pagarlos y cooperación estatal y federal para construir la infraestructura para combatir incendios. Incluso el símbolo de la lucha contra incendios forestales, una combinación de hacha y azada conocida como la herramienta Pulaski, fue inventado por un veterano de 1910, Edward Pulaski, dijo Pyne.

Otra práctica consecuente de la época – la “regla de las 10 am” – también vino de un veterano de 1910. La política, que duró unas pocas docenas de incendios, según Pyne, requería que los bomberos del Servicio Forestal extinguieran un incendio a las 10 en punto de la mañana después de que se encendiera.

Un ‘modelo imperial’

Las políticas equivalieron a un “modelo imperial”, dijo Ingalsbee. En lugar de usar el fuego como lo habían hecho generaciones de indígenas californianos antes que ellos, y apuntar a la vegetación que lo propaga más rápidamente, como agujas muertas y ramas de árboles, los funcionarios forestales recientemente envalentonados buscaron “el control estatal sobre el medio ambiente”, dijo.

en un memorando publicado en agosto por el Servicio Forestal y el estado de California, los resultados de esa estrategia de “extinción total de incendios” se describen como haber privado a las tierras silvestres de California de una “herramienta de gestión preferida”: incendios de baja intensidad.

Eso ayudó a crear el paisaje demasiado denso que domina el estado hoy, uno que dio lugar a poderosos, “megafuegos” aparentemente imparables, que queman más de 100.000 acres. Este año, el estado ha registrado su primer incendio forestal de un millón de acres en la historia moderna, el August Complex, que ha estado ardiendo en siete condados en el norte de California desde mediados de agosto.

“Los riesgos agravados han hecho que sea casi imposible para la naturaleza autocorregirse”, dice el memo. “Un ciclo de incendios forestales catastróficos, temporadas de incendios más largas, sequías severas, vientos intensos, mortalidad de árboles, especies invasoras y la presión de la población humana amenazan con convertir los bosques de coníferas en matorrales y los matorrales en pastos invasores”.

El gobernador Gavin Newsom describió el memorando, que incluye un acuerdo conjunto sobre la prevención de incendios forestales catastróficos, como un “hito significativo” en el esfuerzo por prevenir tales incendios: exige un millón de acres al año en “tratamientos” de la vegetación, como control, quema de baja intensidad, aclareo de bosques y extracción de madera, a partir de 2025. También ha señalado una iniciativa separada completada este año eso ayudaría a proteger a 200 comunidades vulnerables de incendios fuera de control.

La iniciativa, impulsada por una proclamación de emergencia después de una serie de incendios letales: incluyendo el más mortífero en la historia del estado, el Camp Fire 2018 – totalizó 90.000 acres.

A pesar de que eso es tres veces la superficie que Cal Fire promedia en incendios anuales controlados, Ingalsbee lo llamó “quema de pasatiempos”. Señaló que hace un par de cientos de años, antes de que los colonos blancos mataran a la mayoría de la población indígena del estado y los mineros transformaran el paisaje, al menos 4 millones de acres se quemarían anualmente.

Ingalsbee dijo que los comentarios de Porter y el lenguaje del acuerdo conjunto eran pasos en la dirección correcta. Pero se mostró escéptico de que Cal Fire no fuera todavía una “máquina de extinción de incendios del siglo XX frente a la crisis climática del siglo XXI”.

El humo sale del incendio del complejo de agosto cerca de Big Signal Peak en California el 14 de septiembre.Archivo de DigitalGlobe / ScapeWare3d / Maxar Technologies / Getty Images

En lugar de centrarse en los incendios que amenazan a las comunidades, Ingalsbee dijo que la agencia parece atacar todos los incendios, independientemente de dónde se encuentren. Dijo que en una sección del incendio del August Complex, por ejemplo, Cal Fire desplegó casi dos docenas de excavadoras y 10 masticadores, o máquinas que mastican matorrales y árboles pequeños. El incendio habría quemado tierras salvajes despobladas y “habría hecho mucho bien”, dijo.

“Habría sido un tratamiento de combustible”, dijo. “Pero simplemente le tiraron todo para evitar que el fuego se adentrara en el desierto, lo cual es alucinante”.

Él ‘no quería fuego en su bosque’

En una entrevista, Porter reconoció que la supresión ha sido durante mucho tiempo una de las principales misiones de Cal Fire. También lo ha hecho la protección de los propietarios privados que poseen el 40 por ciento de las tierras forestales de California. (El estado posee el 3 por ciento; el resto es propiedad del gobierno federal).

“Cuando comiencen los incendios forestales, habrá propietarios que se verán afectados por ese incendio”, dijo Porter. “No podemos darnos el lujo de contactarlos y negociar con ellos. ¿Quieren que se publique? La misión se publicará”.

Ese fue el caso de las casi dos docenas de excavadoras utilizadas en el August Complex, dijo. La agencia despachó toda esa maquinaria pesada porque la tierra que habría quemado el fuego antes de llegar al desierto era propiedad de una empresa maderera. Y el propietario de la empresa maderera creía que el incendio habría destruido gran parte de su negocio.

“Estábamos trabajando en nombre de nuestros electores, un ciudadano de California que no quería fuego en su bosque”, dijo Porter.

En general, eso es lo que sucede, dijo Porter: los propietarios privados no quieren fuego en sus tierras. Para aquellos que lo hagan, Cal Fire trabajará con ellos para encender “fuego bueno y saludable”, una práctica que se expandirá el próximo año con un nuevo programa para capacitar y certificar “jefes quemados”, como se conoce a los practicantes privados de incendios forestales.

Sin embargo, el hecho de que la mayoría de los terratenientes privados del estado no quieran fuego en sus tierras apunta a un problema filosófico más profundo, un problema que probablemente determinará si 2020 es como 1910: ¿cómo convencer a un gran segmento de un estado en el que todos … ¿La supresión ha sido la norma durante décadas que está en un punto de inflexión?

Pyne, el historiador ambiental, no estaba convencido de que nada cambiaría. La pandemia, la escena política, los huracanes, hay demasiadas distracciones, dijo. Además, muchos pensaron que pasaría algo importante después de 2017, cuando El mortal Tubbs Fire arrasó la región vinícola, él dijo. Al año siguiente, el Camp Fire estalló en todo el condado de Butte.

Pyne dijo que casi inmediatamente después del incendio de 1910, el evento se había cristalizado con un nombre dramático: “Big Blowup o Big Burn”.

“Ni siquiera tenemos un nombre para estos todavía”, dijo. “Aún no tenemos el compromiso que necesitamos”.

Max Moritz, una extensión cooperativa El especialista en incendios forestales de la Escuela de Ciencias y Gestión Ambiental Bren de la Universidad de California, Santa Bárbara, dijo que después del “Sábado Negro”, un incendio forestal mortal que azotó Australia en 2009, una investigación de un año produjo cambios radicales en todo, desde el uso de la tierra hasta las evacuaciones y urbanismo.

“Pasaron por una iluminación”, dijo. “Podríamos esperar que algo así suceda aquí, donde vayamos más allá de hablar del fuego como un problema de combustibles y gestión”.

Porter, mientras tanto, está convencido de que 2020 será un momento decisivo. No está seguro de cómo se desarrollará exactamente, dijo, porque en este momento él y sus bomberos solo están tratando de pasar una temporada que podría prolongarse durante varias semanas más.

Pero mirando hacia el futuro, dijo, espera ver una California que pueda vivir con incendios forestales, un estado donde las llamas impulsadas por el viento no destruyan comunidades y destruyan árboles del tamaño de una torre de oficinas.

“Es un fuego que puede atravesarlo como la subida y bajada de la marea, y todo queda ileso en el paisaje”, dijo.

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