OSIRIS-REx recolectó demasiado material de asteroides que ahora está flotando


La NASA confirmó que la misión OSIRIS-REx recogió suficiente material del asteroide Bennu durante su intento de recolección de muestras el martes. De hecho, la cámara de recolección de la nave espacial ahora está demasiado llena para cerrarse por completo, lo que hace que parte del material se desplace al espacio. “Hay tanto allí que la muestra ahora se está escapando”, Thomas Zurbuchen, El administrador asociado de ciencia de la NASA, dijo el viernes.

Qué se suponía que iba a pasar: El martes, OSIRIS-REx descendió al asteroide Bennu (el objeto que ha estudiado desde la órbita durante casi dos años, a más de 200 millones de millas de la Tierra) y recogió escombros de la superficie durante un aterrizaje de seis segundos antes de volar de regreso al espacio.

El objetivo era recolectar de manera segura al menos 60 gramos de material, y la agencia esperaba ejecutar una serie de procedimientos para verificar cuánto se recolectaba. Estos incluyeron observaciones de la cámara de recolección de muestras utilizando cámaras a bordo, así como una maniobra de giro programada para el sábado que se aproximaría a la masa de la muestra a través de mediciones de momento de inercia.

Lo que realmente pasó: Durante los últimos días, las cámaras a bordo revelaron que la cámara de recolección estaba perdiendo partículas que flotaban en el espacio. “Se ve una cantidad sustancial de la muestra flotando”, dijo el líder de la misión Dante Lauretta dijo el viernes. Al final resultó que, el intento de recolección de muestras se reanudó demasiado material, posiblemente hasta dos kilogramos, el límite superior de lo que OSIRIS-REx fue diseñado para recolectar. Alrededor de 400 gramos parecen visibles desde las cámaras. La tapa de la colección no se ha cerrado correctamente y permanece abierta por piezas de hasta tres centímetros de tamaño, creando un espacio de un centímetro de ancho para que el material escape.

Parece que cuando OSIRIS-REx aterrizó en la superficie de Bennu, el cabezal de recolección alcanzó una profundidad de 24 a 48 centímetros, lo que explicaría cómo recuperó tanto material.

¿Qué tan malo es? ¡No es terrible! Obviamente, es preocupante que se haya perdido algo de material, pero esta pérdida se debió principalmente a algunos movimientos del brazo el jueves (el material se comporta como un fluido en microgravedad, por lo que cualquier movimiento hará que la muestra se arremolina y potencialmente fluya fuera del cámara). Lauretta estima que hasta ahora se pueden haber perdido hasta 10 gramos. Sin embargo, dada la cantidad recaudada, esta pérdida es relativamente pequeña. El brazo ahora se ha movido a una posición de “estacionamiento” para que el material se mueva más lentamente, lo que debería minimizar la pérdida adicional.

¿Que sigue? La misión está renunciando al procedimiento de pesaje programado, ya que una maniobra de giro indudablemente conduciría a una mayor pérdida de material, y la NASA confía en que tiene mucho más de los 60 gramos inicialmente buscados. En cambio, la misión está acelerando el almacenamiento de la muestra, que la NASA espera que tenga lugar el lunes. Una vez que la muestra se haya almacenado de manera segura, OSIRIS-REx dejará Bennu en marzo y traerá la muestra de regreso a la Tierra en 2023.

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