Por qué todavía estamos a años de tener autos sin conductor


Durante los últimos cinco años, todo lo que ha hablado todo el mundo en el mundo del automóvil, bueno, aparte de la electrificación, es la conducción autónoma. Los fabricantes de automóviles comenzaron a caer los términos “conducción autónoma” y “movilidad” en las ferias de automóviles, Uber y sus competidores cazados furtivamente ingenieros de los laboratorios de robótica de la universidad en masa, y los fanáticos de Tesla comenzaron a discutir en Twitter sobre si el sistema de piloto automático de la compañía se puede llamar “autónomo”. (No puede.) Mientras tanto, Cadillac, Mercedes, Volvo y otros se lanzaron equipados de manera similar vehículos que no son del todo autónomos pero son más o menos capaces de conducir por las carreteras, siempre que los conductores mantengan una vigilia persistente y no ocurra nada demasiado extraño en el camino.

Mientras tanto, los planificadores urbanos visionarios comenzaron a repensar los diseños de la ciudad para imaginar lo que seguramente sería un futuro despejado de detritos de automóviles: no más señales de tráfico o semáforos, no más automóviles estacionados al costado de la carretera. Los vehículos simplemente lo dejarían en su destino y desaparecerían … algun lado. Nos dijeron los coches charlarían con cada uno otros y las carreteras mismas para modular el flujo del tráfico, y que los accidentes de tráfico ya no serían una cosa. De hecho, el mundo estaba tan optimista sobre este futuro que el entonces secretario de Transporte de los Estados Unidos, Anthony Foxx declarado en 2016 que tendríamos autos totalmente autónomos en todas partes para 2021.

Avance rápido hasta el día de hoy, y muy poco ha cambiado en nuestra conducción diaria. Probablemente escuche mucho menos acerca de los autos autónomos que hace unos años, y la perspectiva de quedarse dormido de manera segura detrás del volante en viajes largos sigue siendo una fantasía lejana, incluso si los fabricantes de automóviles de la vieja escuela están trabajando con nuevas empresas como Waymo. Cruise, Argo y Zoox sobre la tecnología.

¿Por qué el silencio de la radio? Hay muchos problemas complicados que resolver que conspiran para retrasar la llegada de la tecnología; de hecho, las respuestas a estos problemas pueden redefinir cómo funcionarán los autos autónomos.

Todo, desde programar vehículos para que sigan las reglas de la carretera hasta lograr que se comuniquen con conductores humanos y peatones, terminando para siempre, por ejemplo, con esa exasperante indecisión que todos encontramos al tratar de determinar quién debe ir primero en una parada de cuatro vías. dando ajustes a los ingenieros. Aún más en la maleza: desarrollar sensores que pueden funcionar sin problemas en todo tipo de condiciones climáticas y de visibilidad, y enseñar a los automóviles cómo responder a todos los llamados “casos extremos” que encontrarán en la carretera, como comprender la diferencia entre una bandada de pájaros que cruzan la carretera o las hojas arrastradas por el viento que están bien para correr. Además, los automóviles no se conducen en el vacío: las carreteras y la infraestructura, así como las regulaciones federales, estatales y locales, deben acomodar flotas de robocars, y el público también debe estar a bordo. Muchas piezas del rompecabezas deben encajar perfectamente en su lugar.

Para decirlo de manera más simple: hace cinco años, cuando las empresas que desarrollaban esta tecnología hablaban de un gran juego para atraer talento y dólares de inversión, todos éramos más optimistas que realistas sobre el cronograma para el lanzamiento de autos autónomos que son predecibles, confiables y seguros. como sea posible.

“Esas estimaciones iniciales con plazos realmente agresivos para la implementación de los servicios se han convertido en tener algunos vehículos de investigación en la carretera para 2020”, señala Jeremy Carlson, analista de autonomía de la firma de investigación de la industria automotriz IHS Markit. “Incluso eso podría haber sido optimista en algunos casos”.

La realidad es que, si bien las carreteras en sí mismas son generalmente entornos ordenados y bien conocidos, lo que realmente sucede en ellas es todo lo contrario. Los humanos son competentes detrás del volante, pero también son imprecisos y ocasionalmente caprichosos. Entonces, hasta que el 100 por ciento de los vehículos en la carretera sean completamente autónomos, algo que muchos analistas creen que es muy poco probable – Cada vehículo autónomo tendrá que ser capaz de responder a los casos extremos más innumerables peculiaridades y tics que exhiben los conductores humanos a diario. Son las cosas que podemos eliminar sin perder el ritmo mientras conducimos, pero lograr que las computadoras intenten administrarlas es realmente importante.

Argo, con sede en Pittsburgh, y Waymo del Área de la Bahía, ambos pioneros en la carrera hacia la tecnología de conducción autónoma perfecta, están resolviendo este desafío al entrenar sus sistemas de conducción autónoma para que se basen tanto en mapas base de la carretera escaneados con precisión como en los sensores utilizados para “Pintar” el entorno que los rodea. Eso significa que también estarán limitados a áreas que están completamente mapeadas, como si operaran en un videojuego del mundo real. Es un proceso que la mayoría de los desarrolladores probablemente necesite confiar en, a pesar de que requiere mapas persistentes y continuamente actualizados y probablemente limitará la capacidad de sacar vehículos “fuera de la red” como un propietario o usuario podría necesitar de vez en cuando.

Pero no se preocupe. La conducción altamente automatizada sigue siendo una propuesta muy real, una que está siendo habilitada no solo por los directores ejecutivos que hablan rápido, sino por la tecnología que de hecho está avanzando, incluso si no es tan rápido como esperábamos. Las capacidades de procesamiento de computadoras continúan aumentando anualmente mientras los sofisticados sistemas de inteligencia artificial están aprendiendo a, si no necesariamente pensar al igual que los humanos, al menos analice suficientes opciones para que cada decisión elija las mejores soluciones. Los sistemas de sensores a bordo que se requieren para detectar vehículos, monitorear su comportamiento y “leer” el entorno se vuelven más compactos y asequibles cada año.

Luego están los ubicuos sistemas de comunicación que unirán todo, es decir, la computación en la nube y la próxima red celular 5G, que eventualmente hará que las velocidades inalámbricas sean exponencialmente más rápidas que el 4G con el que ya está familiarizado y que está implementando en todo el mundo. El sistema en la nube permite a los ingenieros descargar gran parte del procesamiento de datos fuera de los propios vehículos y en servidores más capaces y rigurosamente actualizados, lo que significa que los sistemas de conducción autónoma permanecen permanentemente a la vanguardia. Pero es la red 5G la que podría habilitar muchas funciones clave dentro de estos sistemas. Aunque los automóviles en general podrán operar sin conectividad, tener un sistema de datos inalámbrico más robusto, más rápido y de mayor ancho de banda aumentará significativamente las capacidades de la red de vehículos autónomos. Las ciudades podrán optimizar los patrones de tráfico, los automóviles sabrán de antemano cuáles serán las señales de tránsito en cada intersección y los vehículos se comunicarán entre sí para facilitar todo, desde cambios de carril hasta estrategias de ruta basadas en la congestión o el clima.

Según Carlson, eso generará una especie de conciencia universal por parte de los vehículos, similar a la forma en que la navegación GPS lo redirigirá hoy en función de la congestión. “Con una red mejor y más robusta, tendrá rangos de detección más largos para otros vehículos e incidentes y tendrá muchos tipos diferentes de información bombeada al sistema”, dice. “Hay un valor real en términos de cómo puede hacer que la conducción sea mejor y más eficiente”. Los investigadores ya han demostrado la capacidad de los sistemas para coordinar con precisión los vehículos autónomos que se abren paso entre sí con una sincronización de milisegundos, gracias a que todos los vehículos miden automáticamente sus posiciones relativas y deciden quién va a dónde. Esto solo se puede hacer cuando los vehículos se comunican de forma inalámbrica entre sí.

Finalmente, a riesgo de enturbiar aún más las aguas sobre cuándo y qué podemos esperar, hay otra variable que está frenando los autos autónomos: Covid-19. Muchos fabricantes de automóviles están recalibrando una vez más sus expectativas y plazos para los vehículos, señalando que el comportamiento del consumidor podría cambiar permanentemente como resultado de la pandemia y eso podría significar tanto una renuencia a utilizar los servicios de automóvil compartido, que muchos habían apuntado como una plataforma de lanzamiento significativa para la tecnología o, por el contrario, un mayor deseo de mantenerse alejado del transporte público, lo que hace que las opciones de conducción autónoma sean más atractivas. Ford anunció en abril que retrasaría su lanzamiento anticipado para 2021 de su servicio de automóviles autónomos hasta 2022, aprovechando el tiempo para evaluar la reevaluación del mercado.

La pandemia también podría estimular un mayor interés en la entrega sin contacto, del tipo que los ingenieros de Nuro, startup autónoma con sede en Mountain View, California, están desarrollando a través de R2, su vehículo de entrega autónomo que es casi del tamaño de un automóvil pequeño. Es una forma más compacta del mismo tipo de tecnología que poseerían los vehículos de transporte de pasajeros, adhiriéndose a los mismos principios y reglas de la carretera, tanto reales como virtuales. “Como industria, hemos visto un cambio sin precedentes en la demanda de los consumidores de entrega a domicilio bajo demanda desde el comienzo de la pandemia, con las ventas de comestibles en línea aumentando casi cinco veces”, dice David Estrada, director legal y de políticas de Nuro. “Nos asociamos con varias organizaciones sin fines de lucro para ayudar a realizar entregas de comida para los bancos de alimentos locales, entregar kits de cuarentena para quienes se refugian en el lugar y usar R2 para llevar comidas a los trabajadores de primera línea que estaban tratando a pacientes positivos al Covid-19 en instalaciones médicas emergentes”.

Por supuesto, muchas otras tecnologías para sistemas autónomos ya están apareciendo en vehículos de tamaño completo, también, bajo la apariencia de sistemas avanzados de asistencia al conductor (ADAS), como control de crucero adaptativo, alertas de señales de tráfico y frenado y maniobras de emergencia. (Técnicamente, todos Los sistemas semiautónomos o “autónomos” son ADAS, es solo que algunos son más avanzados que otros). Estos facilitarán que los consumidores los acepten y usen con el tiempo mientras el desarrollo de la tecnología para los sistemas completamente evolucionados continúa en segundo plano. El camino hacia la autonomía realmente parece comenzar con algo pequeño, avanzando hacia algo mucho más grande e impactante a medida que todas las piezas encajan en su lugar.


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