SpaceX de Elon Musk envía astronautas a la ISS, marcando una nueva era para la NASA


SpaceX de Elon Musk acaba de lanzar el primer vuelo operativo con tripulación al espacio orbital, siguiendo su exitoso vuelo de prueba hace varios meses y acercándonos un paso más a los viajes espaciales comerciales privados.

La cápsula Crew Dragon Crew-1 de SpaceX, asentada sobre el cohete Falcon 9 de la compañía, despegó el domingo por la noche con cuatro astronautas a bordo, tres de la NASA y uno de la japonesa JAXA, para un vuelo de regreso a la Estación Espacial Internacional (ISS). El lanzamiento sigue su vuelo de prueba tripulado el pasado mes de mayo, para el cual dos astronautas se lanzaron con éxito, atracaron en la ISS durante dos meses y luego regresaron a la Tierra con su tripulación.

El vuelo del domingo fue el primer vuelo operativo, es decir, el primer vuelo desde Certificado por la NASA la cápsula para el vuelo espacial, luego de su exitosa prueba con tripulación, en el contrato de SpaceX con la NASA para enviar astronautas hacia y desde la ISS, que tanto la compañía como la agencia gubernamental esperan sea una relación duradera y mutuamente beneficiosa.

Pero también es una relación nacida por necesidad. Estados Unidos retiró su propio programa de transbordadores espaciales en 2011 y desde entonces ha tenido que depender de los cohetes rusos para viajar a la EEI. En lugar de construir su propia nave espacial, la NASA decidió invertir miles de millones en empresas privadas como SpaceX para desarrollar vehículos que escoltarían a sus suministros y tripulaciones.

El ascenso de SpaceX

Con $ 100 millones de su pago de PayPal, Musk fundó SpaceX en 2002, antes de su compañía de automóviles Tesla en más de un año. Como la historia sigueMusk quería poner plantas en Marte, pero era demasiado caro adquirir los cohetes para hacerlo. Así que fundó su propia empresa, SpaceX, para ver si no podía reducir esos costes. En los primeros años, la empresa parecía destinada al fracaso: entre 2006 y 2008, los tres primeros lanzamientos de su cohete Falcon 1 fallaron. Pero el cuarto cohete tuvo éxito más tarde en 2008, y el quinto llevó un satélite a la órbita en 2009.

Después de esto, y con algunos fondos de la NASA, SpaceX aceleró el desarrollo del Halcón 9 cohete, que despegó por primera vez en 2010. Este cohete de dos etapas propulsado por nueve motores Merlin se ha lanzado casi 100 veces, llevando satélites a la órbita y suministros a la ISS; ahora, también ha traído gente a la EEI. Ha fallado solo dos veces: una vez en vuelo en 2015 y una vez en la plataforma de lanzamiento en 2016. También es el primer y único cohete orbital que es parcialmente reutilizable (la sección de refuerzo aterriza de nuevo en la Tierra después del lanzamiento), lo que reduce significativamente los costos operativos.

También está el Halcón pesado, un vehículo de lanzamiento de carga pesada que parece un cohete Falcon 9 con dos propulsores Falcon 9 atados a los lados. En su viaje inaugural de 2018, envió un Tesla al espacio, con un conductor ficticio vestido con un traje espacial. Sus todavía ahí arriba algun lado. En el segundo lanzamiento del Falcon Heavy, los tres cohetes regresaron a salvo a la Tierra. Después del tercer y más reciente lanzamiento, el Falcon Heavy obtuvo la certificación del programa National Security Space Launch (NSSL), que forma parte de la Fuerza Espacial de los Estados Unidos.

SpaceX se convirtió entonces en la primera empresa privada en enviar una tripulación al espacio orbital con el vuelo de prueba Crew Dragon Demo-2, que fue operado por astronautas de la NASA. Robert Behnken y Douglas Hurley.

Con el exitoso vuelo de prueba en su haber, SpaceX y la NASA tuvieron luz verde para comenzar vuelos operativos hacia y desde la ISS. El primero de ellos fue Lanzamiento del domingo, con una tripulación de astronautas de la NASA Victor Glover, Michael S. Hopkins y Shannon Walker, y Soichi Noguchi de JAXA. Los astronautas de SpaceX en las misiones operativas y de prueba han sido escoltados a sus lanzamientos en autos Tesla, lo que le dio a la compañía de autos eléctricos de Musk una buena promoción cruzada y demostró cuán comercial se ha vuelto nuestra nueva era de viajes espaciales.

Por impresionante que haya sido el éxito de SpaceX, Elon Musk todavía tiene la mira puesta en cosas más grandes. El proyecto más ambicioso de la compañía hasta ahora, la nave espacial SpaceX, está en marcha. Con la intención de ser un vehículo de lanzamiento pesado, de acero inoxidable y totalmente reutilizable que se elevaría sobre el icónico cohete Saturno V desarrollado para las misiones Apolo de la NASA, se supone que la nave espacial irá a la luna, Marte, “y más allá”. De hecho, la NASA ya ha incluido Starship en su lista de sistemas de lanzamiento comercial para las misiones Artemis, que están programadas para llevar a un hombre y una mujer a la luna para 2024.

Los exitosos vuelos tripulados prepararon a SpaceX para un futuro aún más brillante. La compañía se ha convertido en el socio de lanzamiento preferido de la NASA y ahora maneja alrededor de dos tercios de los lanzamientos de la agencia bajo contratos gubernamentales por valor de miles de millones. SpaceX también ofrece un “viaje compartido”Opción que llevará cargas útiles más pequeñas a la órbita por tan solo $ 1 millón. La empresa también acaba de recaudar más de $ 1.9 mil millones en nuevos fondos para seguir desarrollando su cápsula Crew Dragon, el programa Starship y Negocio de satélites Starlink. Un segundo vuelo operacional tripulado a ISS es ya planeado para la primavera de 2021. SpaceX también espera vender asientos a los turistas espaciales (presumiblemente ricos) algún día.

La caída de la NASA

SpaceX, ahora valorado en alrededor de $ 46 mil millones, saltó a la fama después de que la NASA cayera en desgracia. La agencia espacial federal tiene que depender de empresas privadas para enviar a sus astronautas al espacio después de que la NASA terminó el programa del transbordador espacial en 2011. En ese momento, la NASA desvió su atención a Marte y las ciencias de la Tierra y lejos de transbordadores espaciales y un viaje de regreso a la luna. Sin embargo, bajo el presidente Trump, la NASA ha vuelto a poner astronautas de vuelta en la luna con el lanzamiento de su programa Artemis en 2017. La administración entrante de Biden puede cambiar las cosas Una vez más.

Baste decir que ha habido algunos cambios de prioridades en la NASA. En los años transcurridos desde que terminó el programa del transbordador espacial, los astronautas estadounidenses han tenido que paseos en autostop en cohetes rusos para llegar hacia y desde la ISS a un costo de $ 86 millones cada uno y una cantidad inconmensurable de orgullo nacional. (Por el contrario, se estima que SpaceX cobra 55 millones de dólares por astronauta por estos vuelos de ida y vuelta). Se supone que este acuerdo con Rusia no durará para siempre.

La cápsula Crew Dragon se asienta sobre el cohete Falcon 9.

La cápsula Crew Dragon, que se muestra aquí encima del cohete Falcon 9, está equipada con pantallas táctiles y un interior aerodinámico.
SpaceX

Durante la última década, la NASA Programa de tripulación comercial ha premiado miles de millones a un puñado de empresas privadas para desarrollar vehículos espaciales tripulados para transportar astronautas de la NASA hacia y desde la ISS. En lugar de utilizar empresas privadas como contratistas que cumplen con las órdenes del gobierno, como lo hizo en el pasado, la NASA otorgó fondos a empresas privadas para desarrollar sus propios esfuerzos comerciales, que luego la NASA podría utilizar para sus propios fines.

Eso significa que la exploración espacial es ahora un negocio, y muchas de sus mayores innovaciones provienen del sector privado, que está parcialmente subvencionado por dinero público. A través de estos acuerdos, Boeing ha desarrollado su Cápsula Starliner, que tiene sin fecha de lanzamiento todavía y ha estado plagado de dificultades, y SpaceX construyó el Cápsula Crew Dragon. Y la NASA es muy bien con esto, ya que las nuevas asociaciones transfieren parte del costo de desarrollar y construir naves espaciales a la industria privada. Y no son solo las empresas las que fabrican naves espaciales; NASA premiado recientemente Nokia el derecho a construir una red móvil 4G en la Luna como parte de su esfuerzo por establecer una presencia más permanente allí.

Necesitamos hablar de Elon

Ninguna discusión sobre SpaceX estaría completa con algunos lamentos sobre su controvertido fundador y CEO; el propio Musk se ha asegurado de eso.

Su biógrafa Ashlee Vance entrevistó a Musk para Bloomberg a medida que se acercaba el lanzamiento de la Demo-2. Vance destacó cómo Musk se ha convertido recientemente en un pararrayos de críticas por sugerir que Covid-19 es falso y siendo generalmente horrible en Twitter.

Vance escribe:

Incluso el más ferviente enemigo de almizcle, de los cuales hay mucho en los Estados Unidos, tiene que sentir una punzada de orgullo. En un momento en el que el Imperio Americano parece estar en declive, aquí hay una clara señal de que siguen siendo posibles grandes cosas y que a los humanos les queda mucho por lograr. “Estados Unidos sigue siendo la tierra de las oportunidades más que cualquier otro lugar, sin duda”, dice Musk, poniéndose patriota. “Definitivamente no hay otro país donde podría haber hecho esto, inmigrante o no”. Que sea un multimillonario, un comerciante / héroe emprendedor que confía en Covid-19 y que transmite este mensaje es prácticamente perfecto para Estados Unidos en 2020.

Vance agregó que las “tácticas comerciales y el comportamiento de Musk pueden oscilar entre exasperante y espantoso”.

En efecto. La cuenta de Twitter de Musk tiene 40 millones de seguidores y el tono de sus tweets tiende a alternar entre el de un hombre de negocios autopromocional y el de un adolescente angustiado. Solo los tweets de Musk lo han demandado por un buzo de cueva y el Comisión Nacional del Mercado de Valores. (Él ganó el primer caso y colocado el segundo, con un acuerdo que personalmente le costó $ 20 millones y su presidencia de la junta de Tesla).

Solo este año, Musk se ha comprometido en un tweet a vender sus posesiones, después de lo cual tuiteó: “Mi novia … está enojada conmigo”. También dijo que el precio de las acciones de su propia compañía era “demasiado alto”, llamó a su nuevo hijo X Æ A-Xii, repetidamente minimizó la pandemia de coronavirusy obligó a sus empleados de Tesla a trabajar a través de él, incluso desafiando las órdenes del gobierno reabrir temprano una fábrica. SpaceX, que se considera infraestructura crítica, nunca se detuvo.

Cuando Musk pareció tomarse la pandemia en serio, fue para ofrecer la asistencia de sus empresas en la fabricación de ventiladores. Pero eso ayuda realmente nunca vino – aunque para ser justos, tampoco lo hizo la temida escasez de ventiladores en todo el país que provocó esos tweets. El tuit de mayo de Musk insta a los seguidores a “toma la pastilla roja, ”Un término que ha conocido a activistas de extrema derecha y derechos de los hombres conexiones, recibió una respuesta de Ivanka Trump, quien simplemente dijo: “¡Tomado!

Más recientemente, Musk parece haber contraído el coronavirus él mismo y tuiteó que “más probable”Tenía el virus. Se quejó de “síntomas de un resfriado leve, “Que aparentemente eran tratado con DayQuil. Pero después de realizar cuatro pruebas rápidas de antígeno Covid, dos de las cuales fueron positivas y dos negativas, Musk dijo “algo extremadamente falso está sucediendo. ” Se vio obligado a perderse el lanzamiento del domingo y un usuario de Twitter lo apodó “Espacio Karen”Por sus múltiples quejas sobre la precisión de las pruebas de coronavirus. “#SpaceKaren” y “Space Karen” fueron tendencia en la plataforma después. (“Karen” se ha convertido un término para las personas blancas con derecho que se indignan cuando no se salen con la suya en varios aspectos de la vida).

Sin embargo, si bien el comportamiento extraño y de búsqueda de atención de Musk puede ser un desvío para muchos, sus negocios generan suficiente dinero y son lo suficientemente geniales para los inversores que SpaceX y Tesla parecen estar teniendo éxito a pesar de la imagen pública cada vez más controvertida de Musk. El gobierno de Estados Unidos, sin embargo, no es un negocio y no se ha tomado bien con las payasadas de Musk. Junto con la multa de $ 20 millones de la SEC, la NASA investigado y regañado él después de que fumó marihuana mientras aparecía en un podcast en 2018.

Aún así, SpaceX es innegablemente un logro, y sus exitosos lanzamientos tripulados serán un paso esencial hacia los planes de Musk para la luna o Marte o donde sea que finalmente decida ir. En este punto, es difícil imaginar el futuro de los viajes espaciales sin SpaceX y sin Musk.



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